Cómo la Biblioteca del Congreso desenrolló un pergamino budista de 2000 años

Fue el objeto más frágil que jamás hayamos encontrado.
Detrás de las paredes de un bar deportivo
Detrás de las paredes de un bar deportivo

No es fácil ser un rollo budista de 2.000 años de antigüedad. Una ligera ráfaga de viento, un día particularmente húmedo o incluso una simple exhalación pueden hacer que el pergamino se rompa o se desmorone en pedazos. Desenrollar un pergamino tan antiguo es casi impensable, pero recientemente, los conservadores de la Biblioteca del Congreso se encontraron sin otra opción. Querían leer las palabras garabateadas dentro del pergamino de Gandhara.

Antes de que el pergamino llegara a la biblioteca, estuvo enterrado durante 2.000 años en un recipiente de arcilla en una estupa budista, o santuario en forma de cúpula, en la antigua región de Gandhara, ahora el Valle de Peshawar en el norte de Afganistán y Pakistán. El clima árido a gran altitud evitó que se derrumbara hasta que fue excavado en la década de 1990. En 2005, los conservadores recibieron el pergamino en una caja de Parker Pen sobre una cama de algodón. “Fue el objeto más frágil que jamás hayamos encontrado”, escribe Holly Krueger, una conservadora de papel retirada en la biblioteca, en un correo electrónico. Pasó un año antes de que los conservadores se sintieran listos para desplegar el pergamino sin destruirlo por completo.

The Gandhara scroll arrived in remarkably mundane Parker Pen box. El pergamino de Gandhara llegó en una caja de Parker Pen notablemente mundana. Holly Krueger

El pergamino, que era de radiocarbono del primer siglo antes de Cristo, es uno de los pocos manuscritos budistas sobrevivientes de Gandhara, según Jonathan Loar, un sur Especialista en Asia en la biblioteca. Gandhara, situado en la Ruta de la Seda, sirvió como puerta de entrada a la India, y a los monjes de la región se les atribuye la difusión del budismo en Irán y China, Krueger escribe en un documento de 2008 en The Book and Paper Group Anual. Fue escrito en Gandhari, un idioma relacionado con el sánscrito, sobre corteza de abedul, un material de escritura antiguo que consiste en capas delgadas unidas con un pegamento natural, casi como la antigua masa de hojaldre. “A medida que envejece, este pegamento se rompe, dejando a las capas extremadamente vulnerables a romperse con la más mínima perturbación”, dice Krueger, y agrega que un rollo tan inestable solo podría haber sobrevivido en un frasco.

Krueger consultó a los conservadores de la Biblioteca Británica, que habían desenrollado con éxito 30 rollos, para su aporte. Sin ningún tipo de corteza de abedul enrollada antigua para una prueba, practicó con un rollo de cigarro horneado, desgarrando sus finas capas de obleas con espátulas de bambú. “No era tan frágil como resultó ser el pergamino”, dice Krueger. Unos días antes del desenrollamiento, los conservadores colocaron el pergamino en una cámara humidificada especialmente construida, que suavizó la corteza de abedul para que no se rompiera al contacto.

The rolled scroll, resting on its bed of cotton. El rollo enrollado, que descansa sobre su cama de algodón. Holly Krueger

El desenrollamiento real ocurrió en junio de 2005, un sábado, para reducir el riesgo de corrientes de aire creadas por los compañeros de trabajo y controlar mejor la humedad y la temperatura de la biblioteca. laboratorio de papel. Krueger estuvo presente con solo otros dos: Yasmeen Khan, un conservador de libros raros en la biblioteca, y Mark Barnard, el conservador jefe de la Biblioteca Británica. “Uno no puede subestimar los nervios de acero necesarios para tal proyecto”, dice Krueger. “Solo tuvimos una oportunidad de éxito”.

Krueger y Barnard sacaron el pergamino de su cámara húmeda y lo colocaron encima de un panel de vidrio de borosilicato. Una vuelta a la vez, usando espátulas de bambú, desplegaron la corteza de abedul, colocando pequeños pesos de vidrio en secciones recién planas. Cada nuevo giro revelaba nuevos fragmentos, que los investigadores pesaron para preservar su lugar en el texto. Si el pergamino parecía a punto de romperse, un conservador rociaría el aire con un lápiz de preservación.

Krueger and Barnard held each fragment in place with a glass weight, complete with a cloth handle so each could be easily removed. Krueger y Barnard sostuvieron cada fragmento en su lugar con un peso de vidrio, completo con un mango de tela para que cada uno pudiera retirarse fácilmente. Yasmeen Khan

Fue un asunto dramático y silencioso: todos tomaron respiraciones superficiales y controladas. Una exhalación fuera de lugar podría dispersar los fragmentos de desplazamiento y convertir algo traducible en algo perdido. “Estaba haciendo la fotografía e informaba a los conservadores cada vez que me iba a mudar para que estuvieran preparados para el movimiento y el cambio aéreo”, escribe Khan en un correo electrónico. Cuando todo estuvo plano, Krueger y Barnard quitaron las pesas de vidrio y colocaron un segundo panel de vidrio sobre todo el pergamino revelado, empujando hacia abajo las pequeñas piezas que aparecieron con los palos de bambú.

Finalmente traducido, el pergamino final no tiene título, principio ni fin, pero retiene alrededor del 75 al 80 por ciento del texto original, uno de los pergaminos Gandharan mejor conservados que existen, dice Loar. Cuenta la historia de 15 buscadores de iluminación que vinieron antes y después de Siddhārtha Gautama, el sabio que vivió en el siglo V o VI a. C. quien se hizo conocido como el Buda. “Repetir estos nombres, verbalmente, mentalmente o por escrito, es una práctica poderosa”, dice Loar, y agrega que funcionó como un ejercicio meditativo.

A section of the newly digitized scroll. Una sección del pergamino recién digitalizado. Biblioteca del Congreso

Demasiado frágil para exhibición pública, el pergamino ha sido enterrado nuevamente, esta vez en una caja dentro de los archivos de la biblioteca. También hay un cajón que contiene todos los pequeños pedazos de polvo que surgieron del rollo durante el desenrollado. Los conservadores ahora lo transportan alrededor de la biblioteca en un carro con amortiguación de vibraciones para facilitar su viaje, dice Krueger. Pero el verano pasado, los conservadores digitalizaron todo el pergamino , haciendo sorprendentemente fácil leer un relato milenario de la vida de los budas, es decir, si lees a Gandhari.

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