Cómo una ciudad de Minnesota se enamoró de su amor Gansos descomunales

Como la mayoría de las relaciones entre las aves y los humanos, es complicado.
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Eleanore Sutherland, una estudiante de ciencias de laboratorio , solía tener que detener su auto en medio de la calle para despejar a los gansos.

“No reaccionan a los bocinazos de los autos”, dice ella, “así que tenías que salir y perseguirlos para poder pasar”. Me han mordido por tratar de no atropellarlos “.

Muchas ciudades de los Estados Unidos y Canadá tienen un problema con los gansos de Canadá. Sin embargo, Rochester, Minnesota, es una ciudad que se enorgullece de su población de gansos y está plagada de ella.

Mejor conocido como el hogar de la Clínica Mayo de fama mundial, Rochester también es el hogar de una subespecie de ganso de Canadá que alguna vez se creía extinta: el ganso gigante de Canadá. Estas aves se parecen a los gansos comunes de Canadá, solo que mucho, mucho más grandes. De hecho, un ganso gigante de Canadá puede pesar hasta 24 libras y tener una envergadura de más de siete pies, el doble del tamaño de un ganso normal.

Welcome to the giant Canada goose capital of America. Bienvenido a la gigantesca capital del ganso de Canadá en América. fckncg / Alamy
Normalmente, la narrativa sobre especies extintas y en peligro es una de las formas en que la humanidad ha hecho que el mundo sea inhabitable para la vida silvestre. La historia de Rochester es exactamente lo contrario: su historia de amor con estos gansos fue tan fuerte que llevó a una especie de casi extinción a una molestia omnipresente.

En sus primeros días, Rochester era poco más que una parada para los viajeros de diligencia y ferrocarril en su camino por el Medio Oeste. Eso cambió en la década de 1880 cuando un tornado destruyó la ciudad , matando a 24 personas e hiriendo a 100.

Después de esta devastación, la orden local de las Hermanas de San Francisco luchó para construir una instalación médica permanente en la región. La madre Alfred Moes se acercó a un médico local, el Dr. William Mayo, y le ofreció construir un hospital si él y sus hijos lo atendieran. El Dr. Mayo aceptó y, por lo tanto, cambió el futuro de Rochester y de la comunidad médica internacional. Hoy, Rochester es el hogar del hospital mejor calificado en los Estados Unidos.

Dr. William Mayo (center) and his sons, including the goose-loving Dr. Charles Mayo (left). Dr. William Mayo (centro) y sus hijos, incluido el Dr. Charles Mayo, amante de los gansos (izquierda). RECOGIDA DE BIENVENIDA / BIBLIOTECA NO. 560998i
La familia Mayo trajo más a Rochester que solo atención médica de alta calidad. También trajeron gansos. En la década de 1920, uno de los hijos del Dr. William Mayo, el Dr. Charles Mayo, compró 15 gansos de Canadá para mantenerse en el refugio de caza de 3.000 acres que rodea su mansión. Ávido conservacionista, mantuvo a los gansos por puro placer de alimentarlos mientras caminaba por sus tierras.

Su rebaño creció rápidamente, atrayendo a más de 600 gansos, tanto gigantes como pájaros de tamaño regular, de las áreas circundantes. La nueva población se extendió a Silver Lake, un reservorio artificial de 50 acres en el centro de la ciudad. Y los gansos de Silver Lake pronto se convirtieron en un elemento básico de la vida del centro. Los pacientes de la Clínica Mayo disfrutaron de alimentarlos con maíz durante su estadía. Algunos incluso compraron gansos adicionales para engrosar el rebaño del centro.

La población de oca continuó creciendo, especialmente después de una planta de energía comenzó a utilizar Silver Lake como disipador de calor en 1948. En diferentes circunstancias, esto podría haber sido una interrupción peligrosa para la vida silvestre local. Pero aseguró el crecimiento y la supervivencia de la bandada al evitar que Silver Lake se congelara durante el invierno, convirtiéndola en un “jacuzzi”. En lugar de migrar al sur cada año, los gansos de Rochester comenzaron a pasar el invierno en Silver Lake, protegido del duro clima de Minnesota por la descarga de vapor de la planta de energía. A principios de la década de 1950, más de 6,000 gansos vivían durante todo el año en el centro de Rochester, cerca de Silver Lake, y más se unieron a ellos durante cada temporada de migración.

Come on in, the water’s fine. Entra, el agua está bien. Clint Farlinger / Alamy
En 1962, el especialista en vida silvestre Harold Hanson del Illinois Natural History Survey hizo un descubrimiento sorprendente. Mientras realizaba una investigación sobre la creciente población de gansos de Rochester, en asociación con el Departamento de Conservación de Minnesota, se dio cuenta de que los grandes gansos de Silver Lake eran incluso más grandes de lo que se pensaba. Eran tan pesados, de hecho, que los científicos estaban convencidos de que las básculas que usaban para pesar a las aves estaban rotas . Después de comprar bolsas de harina y azúcar en un supermercado local para verificar su peso, se dieron cuenta de que la balanza era correcta.

Y así el mundo se enteró de que los gansos de Rochester eran en realidad Branta canadensis maxima , una subespecie gigante del ganso canadiense que se creía extinta durante más de tres décadas.

Para asegurarse de que no se extinguieran, el Departamento de Recursos Naturales de Minnesota estableció estrictas protecciones de caza para las aves en Rochester. Al mismo tiempo, lanzó un esfuerzo nacional de revitalización, trasplantando gansos gigantes de Canadá del Medio Oeste a lugares protegidos en la costa este.

Twenty-four pounds, wingspan over seven feet—it must be a Branta canadensis maxima. Veinticuatro libras, envergadura de más de siete pies, debe ser un Branta canadensis maxima . Todas las fotos de Canadá / Alamy
La población de gansos en Rochester se disparó de inmediato. En su apogeo, en 2005, había casi 40,000 de las aves gigantes en las aguas cálidas de Silver Lake, en comparación con una población humana en Rochester de menos de 100,000, y se podía escuchar su bocina a millas.

No mucha gente se quejó. Los rochesteritas amaban a los gansos, y los gansos amaban a Rochester. El agua tibia y el hábitat sin restricciones eran un paraíso aviar. Los gansos se convirtieron en el símbolo de la ciudad, tanto oficial como extraoficialmente. Alimentarlos era un pasatiempo común para residentes y visitantes por igual. La imagen de las aves fue estampada en estacionamientos, consultorios dentales y restaurantes . En 1980, el ayuntamiento adoptó un nuevo diseño de bandera de la ciudad que presentaba prominentemente tres gansos gigantes de Canadá volando sobre el horizonte de Rochester. Las estatuas de ganso decoradas por artistas locales se colocaron en toda la ciudad, creando excelentes oportunidades para tomar fotografías.

Pero a medida que las poblaciones humana y de ganso continuaron creciendo, su coexistencia se volvió tensa. Después de un programa de alimentación de décadas que comenzó en la década de 1930, los gansos se sentían cómodos con los humanos, algunos dirían que demasiado cómodos, y se sintieron facultados para hostigar a cualquiera que se cruzara en su camino, esperando, y a veces exigiendo, ser alimentados.

Sure, but do they validate? Claro, pero ¿validan? Dan Eckberg
“Cuando era un niño, vi un ganso de un pie en Goose Poop Park [también conocido como Silver Lake Park]”, dice Sophie Goodner, de 25 años. “Pensé que parecía solo, así que fui a alimentarlo. Vio la comida en mi mano y cargó contra mí. Vi a ese monstruo de un solo pie varias veces, y me atacó todas las veces ”.

Bryan Mullen, una ex enfermera de la Clínica Mayo que vivía en Rochester en la década de 2000, recuerda haber tenido miedo de ir al patio de su condominio debido a los gansos. “Siempre había dos o tres de ellos dando vueltas en el patio, tocando la bocina en nuestra ventana. No quería meterme con ellos “.

Pero las persecuciones e intimidaciones de ganso palidecieron en comparación con las quejas sobre lo que dejaron los gansos. Un ganso regular de Canadá puede producir hasta tres libras de materia fecal al día . Con decenas de miles de gansos gigantes viviendo en Silver Lake, muchas áreas públicas en el centro de Rochester quedaron inutilizables. En 2002, casi todas las vías fluviales que rodeaban el lago estaban contaminadas con materia fecal de ganso .

The top-rated hospital in the United States—a medical triumph born of tragedy. El hospital mejor calificado en los Estados Unidos: un triunfo médico nacido de la tragedia. John Elk / Getty Images
Sin embargo, los humanos y gansos de Rochester coexistieron de una manera mayormente pacífica, hasta 2006, cuando un posible brote de influenza aviar (H5N1) se apoderó de la ciudad y entró en pánico. sus residentes El virus se detectó por primera vez en gansos en China, y los países de Asia ese año informaron un número creciente de muertes humanas por brotes de H5N1. Si bien no se informaron casos en los Estados Unidos en ese momento, incluido Rochester, algunos alarmistas consideraron que un brote era inevitable. Ante la posibilidad de que uno pudiera ocurrir justo al lado de la gran población de pacientes médicamente frágiles de la Clínica Mayo, la ciudad decidió que tenía que actuar para controlar la población de gansos.

Pero los residentes estaban divididos sobre la mejor manera de abordar esta amenaza potencial. Algunos abogaron por medidas letales, incluido el aumento de la caza a principios de temporada y la lubricación de huevos para evitar el desarrollo embrionario. Muchos otros, sin embargo, abogaron en nombre de los gansos.

Las tensiones aumentaron, y la ciudad celebró dos Reuniones abiertas y controvertidas de Goose Population Control para discutir las opciones. Durante una de estas reuniones, la residente Amy King, una de las muchas asistentes que se opuso vehementemente a las medidas letales, denunció las propuestas extremas como “insensibles y bárbaras”.

Flight of the giant Canada geese. Vuelo de los gansos gigantes de Canadá. sharply_done / Getty Images
Después de mucho debate, la ciudad eligió proteger a los gansos haciendo que Silver Lake fuera menos atractivo. En 2007, los funcionarios colocaron amortiguadores de vegetación —compuestos de pastos de pradera y plantas de humedales— para disuadir la anidación a lo largo de la costa, y eliminaron las estaciones de alimentación de gansos que rodeaban el lago.

Al año siguiente, se cerró la central eléctrica de combustión de carbón que evitó que Silver Lake se congelara. En los años posteriores, la población de oca residente de Rochester se ha desplomado. Según los recuentos recientes de la sociedad Zumbro Valley Audubon , ahora hay apenas 10,000 gansos en Silver Lake.

Los gansos gigantes de Canadá siguen siendo un elemento fijo en Rochester. El Canadian Honker sigue siendo un restaurante favorito, y el equipo local de béisbol amateur todavía se llama Rochester Honkers .

Birds of a feather will always flock together. Las aves de una pluma siempre se congregarán juntas. Clint Farlinger / Alamy
“Todos [de Rochester] tienen sentimientos tan fuertes sobre los gansos que una sola mención arroja por completo la conversación [en] esa dirección”, dice Danny Luedkte, un ex residente que ahora vive en Vermont. “Extraño a la gente de Rochester. Nadie más lo entiende “.

Pero a medida que la población de gansos ha disminuido, la obsesión de la ciudad con los pájaros gigantes ha disminuido. “Con menos gansos alrededor, hay menos encuentros entre gansos y humanos”, dice Dan Eckberg, un planificador de sistemas de información geográfica. “Cuando era niño, todos tenían una historia sobre ser perseguidos por los gansos. Ya no es lo mismo “.

En 2018, la ciudad consideró nuevos diseños para su bandera municipal. Dos de los tres finalistas no presentaron gansos de ningún tipo.

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