Las ciudades fantasmas del lago Urmia, que una vez fue el lago más grande de Asia Occidental

Los barcos, las granjas y los hoteles se quedaron en seco cuando el 90 por ciento del agua desapareció.
Las ciudades fantasmas del lago Urmia, que una vez fue el lago más grande de Asia Occidental

En el lecho de un lago árido y salado del noroeste de Irán, un paisaje espeluznante y apocalíptico saluda a los visitantes. A millas de una ciudad portuaria en dificultades y a la orilla de un lago otrora poderoso, un barco abandonado se encuentra encajado en un muelle que no lleva a ninguna parte. Filas de botes de pedal en forma de cisne yacen en la blanca cuenca con costra de sal, un signo de la devastadora pérdida de agua en lo que una vez fue el lago más grande del Medio Oriente, y el sexto lago salado más grande del planeta.

El lago Urmia (también llamado Oromieh) se comparte entre las provincias iraníes de Azerbaiyán occidental y Azerbaiyán oriental, y está rodeado de escarpadas montañas rojas. Urmia es también el nombre de una ciudad cercana en Azerbaiyán occidental. Los casi seis millones de personas que viven en la cuenca de Urmia tienen profundos lazos sociales y económicos con esta masa de agua en disminución. El pueblo turco-azerí, que vive alrededor del lago, lo atesora como símbolo de su identidad, llamándolo “el solitario turquesa de Azerbaiyán”.

A 2018 photograph of the arid, salt-crusted lakeshore of Sharafkhaneh, a port that was once a draw for tourists. The imposing structure in the background,

Una fotografía de 2018 de la orilla del lago árido y con costra salina de Sharafkhaneh, un puerto que en su día fue una atracción para los turistas. La imponente estructura del fondo, “Tal”, se usó una vez para reparar barcos en el agua (arriba). El padre de la autora fotografió la misma zona en 1992 (abajo). Solmaz Daryani (arriba); cortesía de Solmaz Daryani (abajo)

El lago Urmia, que en su día fue un próspero destino turístico, proporcionó un medio de vida a innumerables personas, incluida la familia de mi madre. Mi abuelo dirigía un motel a orillas del lago en la turística ciudad portuaria de Sharafkhaneh, donde mis abuelos aún viven hoy en día. Hace menos de una década, mi abuelo recibía docenas de turistas al día en los veranos. Yo pasé todos los veranos de mi infancia a la orilla del lago salado, en la casa de mis abuelos. Cuando el lago todavía era un destino popular, los bañistas se sumergían en el agua salada y se untaban el cuerpo con su legendario barro negro. Aprecio esos recuerdos y todavía recuerdo el sonido de las olas, el parloteo de los veraneantes en la playa, el olor a azufre del barro oscuro y la brisa salada en el calor de media tarde.

Mientras el lago Urmia se secaba, el turismo y la agricultura locales sufrían. Como tantas estructuras en la zona, el motel de mi abuelo ahora está en ruinas. La ciudad portuaria es ahora un pueblo poco poblado que los jóvenes huyen a las ciudades cercanas, y la mayoría de los residentes que se han quedado son ancianos. Ni la ciudad portuaria ni el lago salado se parecen al lugar de mis recuerdos de infancia.

En su apogeo, este lago fue el mayor hábitat natural de las gambas salobres de Artemia, que están adaptadas de forma única a los entornos salinos, así como un punto de parada esencial para las aves migratorias como los flamencos y los pelícanos. Sigue siendo una reserva de la biosfera de la UNESCO, pero el lago ha perdido alrededor del 88% de su superficie en los últimos tres decenios. En un estudio reciente se llegó a la conclusión de que el aumento de las temperaturas y el cambio de clima contribuyeron a secar el lago, en combinación con el auge de la agricultura en la región.

At the port of Sharafkhaneh in 2015, an abandoned ship is stuck in solidified salt.

En el puerto de Sharafkhaneh en 2015, un barco abandonado está atascado en sal solidificada. Solmaz Daryani

Las vastas consecuencias de esta catástrofe ambiental han desencadenado finalmente un esfuerzo coordinado para salvar el lago. El gobierno iraní ha creado un comité nacional de restauración del lago y se propone invertir 5.000 millones de dólares en 10 años. En los últimos dos años, las precipitaciones por encima de la media han ayudado a cambiar la marea.

Los expertos dicen que pueden pasar décadas antes de que el lago vuelva a su antigua gloria, pero las mejoras están dando esperanza a los residentes que viven alrededor del lago. “Viví toda mi vida junto al lago”, dice Rahmani, un granjero que señala con el dedo al lago desde su granja cercana. “Siempre podía ver la puesta de sol brillando en el agua de mi casa en las colinas. Nunca pensé que el lago pudiera convertirse en un desierto de sal”.

Rahmani fue uno de los primeros granjeros que se inscribió en un proyecto de agricultura sostenible. “Cuando el nivel del agua bajó, el costo de la irrigación de las granjas aumentó, lo que significó que tenemos que cambiar nuestras viejas formas de cultivo”, dice. “En esta región, la mayoría de los agricultores han cambiado a un sistema de riego por aspersión, y cada año cambiamos el patrón de cultivo: un año trigo, otro año calabaza”.

La desaparición del lago Urmia es mucho más que un peligro ambiental; es una herida emocional en la memoria de las personas. Para aquellos de nosotros que recordamos lo que este lugar fue una vez, el lago es mucho más que un punto azul en retroceso en el mapa del mundo. Es una parte de nuestra identidad, y sólo podemos esperar que no desaparezca para siempre.

The author’s grandmother, Narges, seen here in 2015, walks on a pier on the coast of Sharafkhaneh, where she still lives. Fifteen years ago, before the lake receded too drastically, the whole family met on weekends to eat dinner by the water. La abuela del autor, Narges, vista aquí en 2015, camina en un muelle en la costa de Sharafkhaneh, donde todavía vive. Hace 15 años, antes de que el lago retrocediera demasiado, toda la familia se reunía los fines de semana para cenar junto al agua. Solmaz DaryaniThe salt and mineral-rich mud of Lake Urmia, seen here in 2017, are reputed to have healing properties, especially for skin and rheumatic afflictions. La sal y el barro rico en minerales del lago Urmia, visto aquí en 2017, tienen fama de tener propiedades curativas, especialmente para las afecciones cutáneas y reumáticas. Solmaz DaryaniThe ship <em>Hamzeh</em>, seen here in 2016, used to ferry passengers across the lake. It ran aground due to devastating water loss in what was once the sixth-largest salt lake on the planet. El barco Hamzeh, visto aquí en 2016, solía transportar pasajeros a través del lago. Encalló debido a la devastadora pérdida de agua en lo que una vez fue el sexto lago salado más grande del planeta. Solmaz DaryaniVisitors to Lake Urmia in 2016. The lake has shown some signs of recovery in recent years. Visitantes al lago Urmia en 2016. El lago ha mostrado algunos signos de recuperación en los últimos años. Solmaz Daryani