Un artista inmortaliza los letreros de neón de Hong Kong, una puntada en un momento

Percy Lam usa bordados para preservar una forma de arte que cuelga de un hilo.

Los icónicos letreros de neón de Hong Kong, que durante casi un siglo han proyectado las calles de la ciudad con un brillo psicodélico y sobrealimentado, se han desvanecido rápidamente en los últimos años. Los carteles masivos han inspirado a innumerables artistas, especialmente fotógrafos seducidos por esta fantasía de arquitectura y diseño. Pero el artista de fibra nacido en Hong Kong, Percy Lam, favorece un enfoque más inusual y táctil. Desde 2017, Lam ha replicado minuciosamente docenas de letreros de neón de su tierra natal, bordando a mano líneas eléctricas en una escala íntima.

 

Cada pieza del proyecto en curso de Lam, Millones de neón: la luz de Hong Kong , consiste en puntadas tecnicolor que marchan como hormigas a través de hojas de papel negro, que miden solo tres pulgadas cuadrado. Lam, de 28 años, ha terminado más de 100 de estos trabajos del tamaño de una palma. Cada uno registra el nombre, el logotipo y la identidad de las empresas, desde restaurantes hasta hoteles y casas de empeño. Pasa hasta siete horas en cada uno.

 

Neon primero iluminó Hong Kong en la década de 1930. Los tubos luminosos disfrutaron de una edad de oro en la región desde los años 50 hasta los 80, un período en el que la publicidad adoptó nuevos formatos y la economía de Hong Kong aumentó tan rápidamente que se consideró uno de los cuatro “Tigres asiáticos”. Alguna vez marcadores de dinamismo, turismo y vida nocturna, los letreros de neón ahora son ampliamente reconocidos como patrimonio cultural: en 2014, el museo local M + lanzó una exposición en línea para mapear y documentar la historia de los letreros de Hong Kong, que están desapareciendo a una tasa estimada de 3.000 al año. Desde entonces, sus curadores obtuvieron una base de datos de casi 4.500 fotografías.

  Neon lights on Lockhart Road in Hong Kong, 1990. Luces de neón en Lockhart Road en Hong Kong, 1990. Gerhard Joren / LightRocket vía Getty Images

Lam, quien actualmente es un estudiante graduado en la Escuela del Instituto de Arte de Chicago, utiliza estas imágenes como material de origen. Pero en lugar de recrearlos, corta cada escena para que el bordado resultante capture un fragmento de un letrero. El registro incompleto invita a una observación más cercana de estos objetos, pero también abre una pregunta: ¿Cuánto de esta historia nunca se describirá?

 

Atlas Obscura le preguntó a Lam sobre su proceso y dedicación a esta cultura que se desvanece.

 

¿Por qué desaparecen los letreros de neón de Hong Kong?

 

Se construyeron muchos cuando no había una regulación clara. Pero a medida que la ciudad se desarrolló y los negocios cerraron, no se eliminaron y mantuvieron las señales, por lo que el gobierno comenzó a preocuparse por la seguridad. Esos signos son grandes y pesados. Ahora, el gobierno examina anualmente la señalización existente. Si no pasan ciertos requisitos, se eliminan.

 

Otra razón es que la tecnología se ha desarrollado. Los letreros LED son más baratos y duran más. También son fáciles de mantener y pueden proporcionar una mayor variedad de colores.

  Since 2017, Percy Lam has embroidered tiny replicas of Hong Kong's neon lights. Desde 2017, Percy Lam ha bordado pequeñas réplicas de las luces de neón de Hong Kong. Claire Voon

¿Qué te motiva a replicar estos signos?

 

En primer lugar, la estética. Anteriormente utilicé dulces y envoltorios de Pez para construir un paisaje urbano de Hong Kong . Los colores y la forma me recordaron la arquitectura, luego comencé a asociarla con su cultura de neón. Pensé que podía replicar la señalización usando los envoltorios, pero vi una mayor similitud entre la calidad del hilo y la luz.

 

En segundo lugar, nostalgia. Pienso en los recuerdos y mi amor por Hong Kong. Me mudé a Hawaiʻi cuando tenía 17 años, por lo que fue un desafío adaptarse a la cultura estadounidense. Aunque soy ciudadano de los EE. UU., Realmente no siento que mi yo sea estadounidense. Pero también siento dificultades para conectarme con Hong Kong. Así que todos mis proyectos son un reencuentro de identidad, de quién siento que soy.

  A close-up of one of Lam's squares. Un primer plano de uno de los cuadrados de Lam. Cortesía de Percy Lam

La costura es un acto que lleva mucho tiempo. ¿Por qué elegiste este medio en particular para este proyecto?

 

Siento que esto no solo celebra la artesanía del bordado a mano sino también el trabajo de artesanos de neón. Las líneas también pueden verse como una reparación de la conexión entre mí y Hong Kong.

 

¿Has visto alguna de estas señales específicas en persona?

 

No es que pueda recordar. No voy a Hong Kong con frecuencia, pero cuando visité el verano pasado, tomé algunas fotografías de carteles. También contacté a un maestro de neón local porque quería aprender a doblar los caracteres chinos. Me contó historias de cómo está muriendo la industria del neón: ahora solo quedan siete talleres de neón activos. Eso significa que no tienen proyectos todo el tiempo, pero están dispuestos a hacer el trabajo. Era bastante joven, de unos 40 años, pero muchos trabajadores son muy viejos y pronto se jubilarán.

  Each embroidered work is three inches square. Cada trabajo bordado es de tres pulgadas cuadradas. Cortesía de Percy Lam

¿Hay esfuerzos continuos para salvar esta cultura visual muy particular de Hong Kong?

 

He estado siguiendo a un grupo de Hong Kong en Facebook que realiza un seguimiento de la eliminación de signos. Piden a las personas que les notifiquen si saben que se está quitando una señal, para que puedan ir allí y crear una documentación final de la misma. M + también ha guardado algunos carteles clásicos, pero no pueden hacerlo todo, por supuesto.

 

¿Cómo esperas mostrar la serie?

 

Mi idea inicial era hacer una colcha. Pero aunque quiero presentar las piezas como un objeto, también imagino colocarlas en una mesa larga, como especímenes. Entonces la gente puede caminar, sentarse y examinarlos. Quiero proporcionar un espacio para que el público lo mire más de cerca, porque veo esto como un acto de preservación. Estoy creando un archivo de una cultura moribunda.

 

Esta entrevista ha sido editada y condensada.

 

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