Una elegancia para los glaciares tropicales de Colombia

"Somos el lugar en la Tierra donde los glaciares no deberían estar, y ellos están aquí".

A medida que Jorge Luis Ceballos escala la empinada ladera de la montaña, los recuerdos de los últimos 15 años lo invaden. Sus zapatos crujen sobre la gélida roca gris. Solo unos años antes, estaba cubierto por el hielo del Nevado Santa Isabel, uno de los pocos “glaciares tropicales” que quedan en Colombia. Pero lo ha visto desaparecer ante sus ojos, dejando solo fechas, pintadas con aerosol en rojo en las rocas cercanas (1960, 1970, 2003, 2006, 2013, 2017) cada una más arriba de la montaña que la anterior. Según las últimas investigaciones, en 30 años o menos, todo lo que quedará de los glaciares de Colombia serán esos números.

 

“Este es un glaciar que está pereciendo”, dice Ceballos, de 56 años, con su mochila llena de equipo científico pesado. El delgado científico se encuentra con un parche persistente de hielo húmedo y crepitante y deja que su bastón se hunda en él. “Se está muriendo”.

  Colombian glaciologist Jorge L. Ceballos and assistant Andres Cruz Mendoza climb the highest peak of the Santa Isabel glacier. El glaciólogo colombiano Jorge L. Ceballos y el asistente Andrés Cruz Mendoza suben al pico más alto del glaciar Santa Isabel.

La existencia misma de los glaciares tropicales (ríos de hielo cerca del ecuador) parece desafiar la lógica: las casualidades del clima, la naturaleza y la topografía. Estas formaciones sobreviven en los trópicos debido a la elevación, la altura en las montañas y las conexiones con los ecosistemas más bajos, en este caso el bosque andino y los pastizales alpinos llamados páramo que los mantienen alimentados con la precipitación.

 

Solo tres zonas del mundo tienen tales glaciares: los Andes (el Perú tiene la mayoría de los glaciares tropicales por el momento), montañas dispersas en el este de África y partes de las islas del sudeste asiático. Al existir un equilibrio tan precario, no sorprende que estas islas de hielo en el cielo estén desapareciendo rápidamente.

 

“Realmente están en la primera línea del cambio climático”, dice el glaciólogo francés y presentador de televisión científica Heidi Sevestre. “Estos no son glaciares que van a desaparecer en 100, 200 años, son glaciares que van a desaparecer en los próximos años”.

  Colombia's glaciers, including Santa Isabel (top), get precipitation from the páramo ecosystem below, which is home to the rare frailejone plant. Los glaciares de Colombia, incluida Santa Isabel (arriba), obtienen precipitaciones del ecosistema de páramo que se encuentra debajo, donde se encuentra la rara planta frailejone.

En general, Colombia ya ha perdido el 90 por ciento de su hielo, según un informe del Instituto de Hidrología, Meteorología y Estudios Ambientales de Colombia (IDEAM).

 

Ceballos ha rastreado estos derretimientos desde 2005, el primer año en que el gobierno comenzó a recopilar datos completos sobre ellos. Ahora Ceballos viaja a través de la región cafetera de Colombia y sube al cielo una vez al mes para llegar al Nevado Santa Isabel más “enfermo terminal” de los seis.

 

El glaciólogo, a veces con un equipo, a veces solo, recorre un camino rocoso en un 4×4, primero a través de una densa jungla que se desvanece en los prados de las tierras altas, donde camina durante horas entre las plantas espeletia, parientes de girasol también conocidos como “frailejones” o “grandes monjes”. Con mulas dirigidas por un granjero local que transporta equipos científicos, Ceballos llega a la capa de hielo, que se encuentra encajada, casi oculta, en un hueco de la montaña. Pocos colombianos saben que el país tiene glaciares en medio de sus picos nevados.

 

Entre los seis glaciares del país, y uno más en Venezuela, El Cocuy es el más fuerte, dice Ceballos. Se enrolla entre 21 robustos picos nevados contra la frontera con Venezuela. Sierra Nevada se encuentra en tierras indígenas cerca de la ciudad costera del norte de Santa Marta, flotando sobre una densa jungla y en gran parte inaccesible incluso para los científicos que intentan estudiarla. En la vecina Venezuela, Humboldt está aún más deteriorado que incluso Santa Isabel, y está dejando escapar su último suspiro .

  Mendoza and a guide unload scientific gear from mules. Mendoza y una guía descargan equipo científico de mulas.

“Como científico, no debes hablar sobre las emociones, no debes hablar sobre cómo te sientes”, dice Sevestre. “Pero no podías evitar sentir pena por estos glaciares”.

 

Durante años, el trabajo de Ceballos ha consistido en dibujar líneas, literalmente, mientras pinta con spray las rocas para marcar el nivel del hielo, y luego regresa para ver cuánto más se ha retirado el hielo. Pronto se conectó con investigadores en Perú y Argentina, que tienen muchos más glaciares que Colombia, y aumentó el detalle de sus estudios perforando agujeros en el hielo para documentar la fusión con largos postes de color naranja.

 

“Fue el primer dato, se podía saber cómo se comportaba un glaciar aquí en Colombia”, explica. “Cómo crece y se encoge, crece, se encoge. Comenzamos a ver que se estaba reduciendo más de lo que estaba creciendo ”.

 

Rodeado de nubes bajas, Ceballos y su asistente Andrés Cruz Mendoza revisan los polos que sobresalen del hielo, toman medidas y fotografías, y luego garabatean los resultados sombríos en un cuaderno.

  Ceballos looks at the mark he spray painted in 2003, when the Santa Isabel glacier was far larger. Ceballos mira la marca que pintó con spray en 2003, cuando el glaciar Santa Isabel era mucho más grande.

En solo un mes, el glaciar había perdido, asombrosamente, casi nueve pies de profundidad. Ceballos dice que su esperanza se ha ido con eso.

 

“El daño ya está hecho”, dice. Es casi como si él fuera un historiador cuando visita escuelas cercanas para explicar su trabajo. “Ahora me estoy convirtiendo en un narrador de lo que sucedió”.

 

La joven activista Marcela Fernández tiene el mismo impulso, pero donde Ceballos vio una elegía, vio un llamado a la acción.

 

La colombiana se sorprendió al enterarse, hace apenas un año, de que los glaciares incluso existían, cuando leyó una historia sobre su declive en un periódico colombiano. “Estaban desapareciendo en silencio”, dice, por lo que formó Cumbres Blancas, una coalición de glaciólogos, incluidos Ceballos y Sevestre, fotógrafos, montañeros y activistas dedicados al menos a documentar los glaciares.

  Ceballos and Mendoza work with the device they use to melt holes to track the glacier's disappearance. Ceballos y Mendoza trabajan con el dispositivo que usan para derretir agujeros para rastrear la desaparición del glaciar.

“Tenemos que decir adiós correctamente. Si van a desaparecer, no solo se irán y desaparecerán de repente ”, dice ella. “Necesitan compañía, nosotros necesitamos fotos, necesitamos documentarlas. No dejas que una persona con enfermedad terminal muera sola. Eso es lo que está pasando con nuestros glaciares “.

 

Sevestre está particularmente preocupado por lo que significará la pérdida de los glaciares para las poblaciones locales que dependen de ellos como fuentes de agua. Para Fernández, los derretimientos rápidos también son un signo de que las piezas de la cultura indígena y colombiana se están marchitando.

 

En lo profundo de las montañas de Santa Marta, cerca del glaciar Sierra Nevada, los indígenas Kogi creen que el propósito de la humanidad es mantener la naturaleza a su alrededor. La cultura rinde culto a los ecosistemas interconectados representados por su glaciar: el ciclo del agua, la nieve y el hielo que también alimenta al páramo y las densas selvas de abajo. Su vestimenta tradicional incluye sombreros blancos con forma de campana para representar los picos nevados.

 

“Saben que todo está interconectado y que la gota de agua que proviene de allí, dice Fernández,” es la que alimenta el cultivo, es la que hace nubes de nieve “.

 

Los científicos creen que estos glaciares se han salvado en el pasado, pero Fernández dice que Cumbres Blancas espera usar su ejemplo para estimular la acción para salvar otros glaciares tropicales de todo el mundo.

 

En los últimos meses han trabajado en un documental para presionar al gobierno de Colombia a asignar más fondos para preservar los glaciares y mostrar al público que existen. Por lo menos, quieren que Santa Isabel se pare como una advertencia.

 

“Queremos hacer de Colombia el lugar donde comienza esta revolución glaciar”, dice ella.

 

“No somos la Antártida, pero no tenemos que ser la Antártida. Somos el lugar en la Tierra donde los glaciares no deberían estar, y ellos están aquí “, agrega. “Todavía tenemos esperanza y todavía tenemos nieve”.

  Ceballos and Mendoza hike up Santa Isabel glacier, blackened by ash fall from Ruiz volcano. Ceballos y Mendoza suben al glaciar Santa Isabel, ennegrecido por la caída de cenizas del volcán Ruiz.

Mientras Ceballos camina a lo largo de Santa Isabel, observa las grietas que zigzaguean por la superficie del hielo, surcadas de cenizas del volcán cercano. Parecen reflejar su estado de ánimo.

 

“Me hace sentir …”, dice, apagándose.

 

“Nostalgia?” pregunta Mendoza.

 

“No”, responde, “algo más feo , feo”.

 

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