¿Puede una salamandra encontrar la salvación en San Antonio?

El exitoso programa de cría en cautiverio de un laboratorio de zoológico puede ser la mejor esperanza para este anfibio en peligro crítico.

El último bastión de un anfibio enigmático está en el medio de la Base de la Fuerza Aérea Eglin, Florida. Pero lo que la especie realmente necesita para sobrevivir en la naturaleza es lo que está sucediendo en el laboratorio de un zoológico en Texas: una gran fiesta de cumpleaños.

 

“Había huevos por todas partes”, dice Bekky Muscher-Hodges, gerente del Centro de Conservación e Investigación (CCR) del zoológico de San Antonio. Ella fue la primera en detectar docenas de pequeños orbes de gelatina, colocados en febrero por las docenas de salamandras reticuladas planas adultas del centro ( Ambystoma bishopi ), repartidas por todo el tanque de cría de 40 galones. “Estaba feliz bailando y llorando feo por todo el laboratorio, enviando mensajes de texto con locura [a colegas de CCR]”.

 

Su celebración está justificada: el equipo ha estado intentando durante más de una década criar a estos anfibios en cautiverio, ya que A. bishopi es una de las salamandras en mayor peligro de extinción en la Tierra. Ahora, dice Muscher-Hodges, hay un lote de huevos que deberían eclosionar en la próxima semana más o menos.

 

Una parte vital de un ecosistema saludable, la especie, oficialmente declarada en peligro de extinción en 2009, una vez prosperó en las sabanas de pinos y sabanas de Alabama, Georgia y Florida. “Han disminuido en un 90 por ciento en los últimos 20 años”, dice el biólogo de vida silvestre Harold Mitchell del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos (USFWS), quien cita la pérdida de hábitat debido a la agricultura y el desarrollo comercial, depredadores invasivos, enfermedades, extinción de incendios y El cambio climático como factores clave.

  Danté Fenolio, president of the San Antonio Zoo’s Center for Conservation and Research, collects salamander eggs. Danté Fenolio, presidente del Centro de Conservación e Investigación del Zoológico de San Antonio, recolecta huevos de salamandra. Zoológico de San Antonio

Hoy, solo queda una población autosuficiente, en la base de la Fuerza Aérea de Florida. Con su red de estanques y su hábitat restaurado de pinos de hoja larga en la Bahía Choctawhatchee, dice Mitchell, “Eglin es la nave nodriza de esta especie” (aunque también hay una población más pequeña pero importante en los estanques a las afueras de Eglin).

 

Las salamandras reticuladas de madera blanda, anfibios del tamaño de un dedo con coloración sal y pimienta y colas gruesas, pasan la mayor parte de sus vidas adultas enterradas bajo tierra, donde son difíciles de estudiar. Pero sí emergen para aparearse, con lluvias invernales que desencadenan su reproducción.

“Los cambios en la precipitación inmediatamente se meten con estos tipos, porque ponen huevos en depresiones que necesitan llenarse con agua de lluvia [para que los huevos eclosionen]”, dice Danté Fenolio, presidente de CCR. (Las salamandras larvarias pasan por una breve fase acuática antes de transformarse en habitantes de la tierra y dirigirse bajo tierra.) “Si eso no sucede, se pierde todo el año de reclutamiento”.

 

De hecho, con las lluvias de invierno comenzando más tarde y el paisaje secándose antes en las últimas décadas, “su temporada de reproducción se ha truncado, lo que es una gran amenaza para su supervivencia”, dice Mitchell.

 

En el laboratorio, el equipo del zoológico de San Antonio, después de haber desarrollado sus propios métodos de cuidado y alimentación, ha tenido un gran éxito al elevar estas salamandras de huevos salvajes a la edad adulta. Pero el gran premio, los huevos puestos en cautiverio, los había eludido. Durante los últimos dos años, Muscher-Hodges ha estado modificando el ambiente cautivo de las salamandras (ajustando la temperatura y la humedad, incorporando plantas nativas) para imitar mejor su hábitat natural, con la esperanza de alentar a los adultos a recostarse.

 

“Los espiaríamos de noche para ver si podíamos atraparlos” en el acto, dice ella. Vieron signos esperanzadores: salamandras que se seguían, inflamaciones genitales. Aún así, “realmente venir a buscar los huevos, después de todo nuestro arduo trabajo, fue bastante alucinante”.

  Meet the next generation. Conoce a la próxima generación. Zoológico de San Antonio

Ser capaz de criar en cautividad puede ayudar a garantizar la supervivencia a largo plazo de una especie en peligro de extinción en la naturaleza. Para seguir siendo viable, dice Mitchell, estas salamandras necesitan alrededor de 100 metapoblaciones, grupos separados que interactúan y se reproducen entre sí, cada uno de los cuales requiere unos 200 acres de tierra y tres estanques ocupados. “Existe una fórmula completa para determinar qué los sostendrá, cuántos se necesitan y cuánta tierra, para que puedan sobrevivir a eventos aleatorios [como los desastres naturales]”, dice.

 

Con base en esas cifras, el plan sería devolver a estos animales a donde alguna vez prosperaron “al tiempo que evitan la endogamia y protegen los genes que ya existen”, dice. Lo más probable es que las salamandras criadas en cautividad eventualmente se coloquen en áreas donde A. bishopi ha desaparecido, en lugar de donde la especie todavía está presente, “para evitar mezclar la sopa con demasiados ingredientes”.

 

La primera translocación, suponiendo que la cría despegue de aquí, puede ser a un fragmento de bosque en el suroeste de Georgia que está dentro del rango original de las salamandras.

 

Salvar la salamandra reticulada de madera de coníferas ha tenido una amplia colaboración, señala Fenolio, incluido el USFWS, la Comisión de Conservación de Pesca y Vida Silvestre de Florida, la Base de la Fuerza Aérea Eglin y Virginia Tech, todos cooperando con el equipo de conservación de San Antonio. “Cada socio maneja aspectos únicos que van desde estudios de campo hasta trabajo de laboratorio, y todos son esenciales”, dice.

 

Vale la pena el esfuerzo grupal, coinciden los expertos. “Las salamandras son difíciles de vender en comparación con el peludo y el emplumado”, dice Mitchell. “Pero estos animales son una parte importante del paisaje, indicativos de un ecosistema completo y funcional. Somos más débiles sin ellos “.

 

“Imagina cortar hebras de una telaraña circular”, dice Fenolio, y tienes una idea del efecto de perder un animal como esta salamandra. “Si seguimos jugando con la naturaleza recortando la biodiversidad, en algún momento toda la red colapsará”.

 

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