¿Pueden las secoyas salvar el mundo?

No por sí mismos, pero el Archangel Ancient Tree Archive está para mostrar cómo pueden ayudar.

Para un árbol demasiado grande para abrazarlo, la secoya de la costa de California, Sequoia sempervirens, es sorprendentemente difícil de alcanzar. Sus bases pueden ser elefantinas, pero los tramos superiores son elevados, inescrutables. Es esta zona a la que me estoy preparando para entrar, una corona envuelta en niebla en la costa norte de California. Un guía me engancha en un arnés, y antes de darme cuenta, estoy a 140 pies de altura, luego a 150, 160. Observo la corteza oscura y nudosa del árbol para calmar el vértigo que se eleva en mis sienes.

 

Cuando estoy a unos 20 pisos del suelo, las personas del tamaño de un punto que me miran se han ido, reemplazadas por ramas y agujas entrelazadas que se cierran a mi alrededor como una red. Grupos de musgo de color salvia cuelgan y una calma inexplicable desciende. En algún lugar, mi mente está revoloteando como una ardilla, consciente de que estoy colgando a 200 pies del suelo, pero la implacable solidez del árbol (después de todo, ha estado aquí desde antes de la Carta Magna) está teniendo efecto. Aquí hay una quietud que supera la comprensión.

 

Debería haberlo visto venir. Así es como lo describió David Milarch. El objetivo singular de Milarch en la vida es rescatar estos bosques primitivos desde el borde, y él sabe cómo ganar a las personas para su causa. El mejor bautismo es la experiencia. Lo veo en los rostros de otros después de que regresan de una visita a la corona: mejillas florecientes, ojos estrellados, suspiros profundos. Han conseguido una gran religión de árboles.

  David Milarch with clones of 3,000-year-old redwoods. David Milarch con clones de secuoyas de 3.000 años de antigüedad. Cortesía de Archangel Ancient Tree Archive

Milarch cuenta con este tipo de conversión y se acerca al trabajo de su vida con un celo religioso. Él es el fundador de una organización sin fines de lucro llamada Archangel Ancient Tree Archive, y busca difundir el evangelio de las secoyas costeras de California. Años de sequías y temperaturas cambiantes ya han expulsado a estos gigantes de hoja perenne de algunas zonas costeras que alguna vez habitaron. Los árboles pueden vivir hasta 2,000 a 3,000 años, pero algunos científicos piensan, tal como están las cosas, que podrían desaparecer de California en una fracción de ese tiempo.

 

Milarch pasa sus días rastreando los especímenes de secoya costera más valiosos que puede encontrar, clonándolos en su propio laboratorio y luego plantándolos en parcelas cuidadosamente elegidas donde pueden prosperar, con suerte durante milenios. Un sitio es una nueva cama experimental en el Presidio de San Francisco, parte del sistema de Parques Nacionales de EE. UU. El objetivo de Milarch es fortalecer el acervo genético de la secoya costera con clones de los individuos más fuertes y almacenar grandes cantidades de carbono que causa el cambio climático: más de 1,000 toneladas por acre de secoyas, más que cualquier otro tipo de bosque en el mundo. Es una misión complicada con una filosofía simple: salvar los grandes árboles y ellos nos salvarán. Calcular el cambio climático requerirá mucho más que eso, pero la singular devoción de Milarch es al menos un reflejo del tipo de celo que necesitaremos.

 


Durante milenios, las secoyas de la costa de California parecían las últimas especies de árboles que tendrían que salvarse. Son campeones de resistencia que sobreviven a través de miles de años de inundaciones naturales, sequías, tsunamis, incendios y cambios bruscos de temperatura. Pueden prosperar y recuperarse del daño siempre que puedan contar con agua de lluvia y bancos de niebla costera que ruedan cada mañana. Y son esas fuentes críticas de agua las que se están disipando a medida que aumentan las temperaturas. Las condiciones húmedas de los árboles, principalmente en los bolsillos de California y Oregón, son más raras de lo que solían ser. Las secoyas costeras ahora ocupan menos del 10 por ciento de su área de distribución original. Su pérdida tendrá ondas — económicas, ecológicas, emocionales — particularmente en la gran cantidad de carbono que pueden almacenar.

  The Archangel laboratory where clones of trees are raised in a process called micropropagation. El laboratorio Arcángel donde se crían clones de árboles en un proceso llamado micropropagación. Cortesía de Archangel Ancient Tree Archive

En los lugares donde permanecen las secoyas costeras, su grandeza silenciosa es simplemente abrumadora. Por lo tanto, es al menos un poco irónico que uno de sus mejores defensores sea tan conversador. Si entabla una conversación con Milarch, obtendrá la historia de su vida en 10 minutos, desde sus días de pandillas de motociclistas en Detroit hasta la revelación que lo puso en su camino actual, que involucra una experiencia cercana a la muerte, ángeles y un voz incorpórea que dictaba un plan que escribió en las primeras horas de la mañana. Cuando se despertó por completo al día siguiente, dice: “Había un esbozo de ocho páginas en esa libreta legal. Fue el esbozo de este proyecto “.

 

El ángel que tocó a Milarch para esta misión parece haber elegido a la persona adecuada, no solo es un experto en árboles, sino que es un cultivador de árboles de sombra de tercera generación. Sus hijos Jake y Jared, quienes trabajan para Arcángel, constituyen el cuarto. Por lo tanto, conoce todos los secretos para lograr que las especies arbóreas balky alcancen su potencial localizando los especímenes más saludables, cortándolos y propagándolos, y luego cultivando nuevos árboles delicados.

 

En los bosques primitivos de la costa norte de California, Milarch sabe lo que está buscando: secuoyas que han demostrado su valía al sobrevivir durante un milenio o más. Algunos de estos no son los gigantes completamente desarrollados, sino solo tocones o “anillos de hadas”, el término para un círculo de brotes que son clones exactos de un árbol padre caído, prosperando en sus restos en descomposición. “Secuoyas, justo antes de morir, saben que se están muriendo”, dice Milarch. “Se auto-clonan. Hay una docena de árboles [brotando] desde el sistema de raíces, de modo que cuando pasa, sigue viva ”.

 

Una vez que Milarch y su equipo encuentran el árbol correcto, si aún no es un tocón, se suben al dosel con arneses y cosechan cientos de puntas de ramas de color verde pálido, cada una del tamaño de la punta de un dedo. Estos son transportados cuidadosamente de regreso a las instalaciones del laboratorio de Archangel en Copemish, Michigan. Resulta que tomar estos recortes en el momento justo es crítico. “Nos mantenemos alejados de la recolección de material cuando el árbol está estresado”, explica Jake Milarch. “Tiene que estar en un cierto punto de endurecimiento”. Demasiado verde y se marchitará, demasiado maduro y no se enraizará correctamente.

  Jake Milarch of the Archangel Ancient Tree Archive packs up saplings that were sent to Oregon for planting. Jake Milarch del Archangel Ancient Tree Archive empaca los retoños que se enviaron a Oregon para plantar. Cortesía de Archangel Ancient Tree Archive

El siguiente paso es hacer que los esquejes arraiguen. Algunos prosperan en suelos ricos con una dosis de medio de enraizamiento, mientras que otros, dice Jake, necesitan más ayuda, un proceso llamado micropropagación. “Estamos tomando pequeños consejos y básicamente multiplicándolos in vitro. No hasta la celda, sino hasta un tallo del tamaño de esto … ”señala un punto en un mapa extendido. Estos pedazos se crían en vasos estériles para evitar que las bacterias interfieran en una etapa crítica del desarrollo. Pero todavía hay mucha prueba y error involucrados. Por lo general, solo del 3 al 4 por ciento de los esquejes de secoya costera más pequeños sobreviven el tiempo suficiente para llegar al suelo.

 


En lo profundo del Presidio de San Francisco, que se extiende bajo el enfoque sur del puente Golden Gate, detrás de una cerca de eslabones de cadena, hay un claro moteado de sol donde hay docenas de estacas de madera alineados en filas ordenadas. Atado a cada uno hay un pequeño y delgado árbol de Charlie Brown de aproximadamente un pie de altura. Cuando los silvicultores de Presidio querían plantar un área abierta con secuoyas costeras y se enteraron del proyecto de clonación de Milarch, se acercaron a él para iniciar un árbol saludable.

 

Cuando el personal de Presidio plantó estas 75 secuoyas clonadas a fines de 2018, National Parks Conservancy emitió un comunicado de prensa, pero todavía no es un atractivo turístico. “Está algo escondido”, dice el jefe forestal de Presidio, Blake Troxel. “Nadie viene aquí excepto nosotros y los coyotes”.

 

La arboleda presenta un telón de fondo de viejos y nudosos árboles de sombra, que incluyen algunas secoyas costeras que la única administración militar del parque plantó en el siglo XIX, cada una de las cuales ahora mide más de cien pies de altura. Los árboles más pequeños, todos criados en el laboratorio de Milarch en Michigan, provenían de tocones de secoyas de la costa que son anteriores al Imperio Romano. El banco de niebla de color gris plateado que se extiende sobre el sitio en las primeras horas casi todas las noches hace que este territorio ideal de secoyas de la costa, a pesar de estar más o menos en el medio de una ciudad. Aun así, dice Troxel, el éxito de los nuevos árboles en el bosque no está garantizado. El equipo de Presidio atiende el sitio agresivamente para asegurarse de que los inicios de la secoya no sean eclipsados ​​por competidores de crecimiento más rápido. “Las hierbas son las que lo hacen difícil”, dice Troxel. “Pasamos y cortamos con brocha”. Las secuoyas también reciben riego por goteo un par de horas a la semana cuando no llueve, así como infusiones de compost de otras partes del parque. Para ayudar a que los clones se sientan más en casa, eventualmente, Troxel y su equipo plantarán especies de sotobosque que aparecen en los bosques naturales de secoya, como el roble vivo de la costa, el castaño de Indias y el saúco.

  Crew member Steve Duffy and CEO Jean Fraser of the Presidio Trust plant a redwood in the Presidio in 2018 with Archangel Ancient Tree Archive Board Member Joe Sandri. El miembro de la tripulación Steve Duffy y el CEO Jean Fraser del Presidio Trust plantan una secoya en el Presidio en 2018 con el miembro de la Junta del Arcángel Ancient Tree Archive Joe Sandri. Rob Lovato y Victor Aquino

Milarch espera que el sitio de Presidio demuestre cómo se pueden plantar clones de secoyas a mayor escala, y los comentarios de Troxel serán una fuente invaluable de información . Si una determinada subespecie de secoya crece particularmente bien allí, los plantadores de California sabrán que la variedad podría funcionar bien en sitios de plantación similares en todo el estado.

 

Por supuesto, no todos los 75 de estos árboles algún día dominarán aquí. A medida que las secuoyas maduras, necesitan progresivamente más espacio alrededor de sus ramas superiores para poder obtener la luz solar que necesitan. “En cinco años”, dice, “sus coronas se tocarán”. Después de que los árboles coloquen las patas del parque debajo de ellos, Troxel planea adelgazarlos selectivamente para darles a los más fuertes la mejor oportunidad de hacerlo.

 


Cuando Milarch lanzó el proyecto Arcángel , imaginó arboledas de árboles jóvenes como esta, pero a medida que los científicos y activistas dieron la alarma sobre las emisiones de gases de efecto invernadero, su visión comenzó a ampliarse. En estos días, habla cada vez más sobre cómo poner en servicio las secoyas costeras para capturar el carbono atmosférico. “Necesitamos una solución viable y medible para revertir el exceso de carbono, lo que está causando altibajos y tormentas y sequías”, dice. “Se trata de que nuestros hijos y nietos tengan una oportunidad en la vida”. La línea de firma en su correo electrónico dice: “Los árboles de campeón son la respuesta”.

 

Algunas ciencias respaldan la gran fe de Milarch en estos árboles. En un artículo Science publicado en julio de 2019, investigadores suizos estiman que 900 millones de nuevas hectáreas de bosque, una franja del tamaño de los Estados Unidos continentales, podrían capturar suficiente carbono para reducir la atmósfera. niveles de dióxido de carbono en aproximadamente un 25 por ciento. Los nuevos bosques de secoyas podrían ser un comienzo, ya que almacenan mucho carbono por acre, pero no prosperan en cualquier lugar y tardan mucho en crecer.

  Coast redwoods in Jedediah Smith Redwoods State Park, California. Secuoyas costeras en Jedediah Smith Redwoods State Park, California. Moritz Wolf / Getty Images

Troxel duda en poner demasiado stock en la capacidad de carbono de la plantación de árboles. “Como una panacea, no estoy tan seguro”, dice. Él enfatiza la importancia de restaurar ecosistemas naturales enteros que incluyen los grandes árboles. Como señalan los científicos terrestres del University College London Mark Maslin y Simon Lewis en The Conversation , la reforestación no es una bala mágica contra el cambio climático. Puede tomar siglos, incluso milenios, tener su efecto, y es hora de que el problema climático no lo tenga. Algunas de las áreas de tierra destinadas a la reforestación en el estudio Science pueden terminar siendo demasiado calurosas para los bosques cuando la gente se ponga a plantarlos. “La reforestación”, escriben Maslin y Lewis, “debe considerarse como una solución para el cambio climático entre muchos”.

 

Incluso si los árboles de campeones no son una respuesta por sí mismos, Milarch está decidida a verlos al menos formar parte de la respuesta. Si cree que hay algo de lo que vale la pena ser francamente mesiánico, está creando arboledas eternas de gigantes milenarios y autorreplicantes que podrían beneficiar a toda la humanidad. “Tenemos una lista de los 100 árboles más importantes para clonar. Tenemos nuestras órdenes de marcha. Sabemos a dónde debemos ir ”, dice Milarch. “Levanto la mano todas las mañanas y digo:” Úsame “”

 

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