Cómo las aguas cálidas y las almejas tóxicas amenazan a los nativos Alaskans

"Si no puedes recolectar mariscos, te morirás de hambre".

 

Esta historia fue publicada originalmente por Grist y aparece aquí como parte de la Climate Desk colaboración.

 
 

Phyllis Clough conducía a la oficina de correos en el pequeño pueblo de Old Harbor en Alaska una tarde de verano cuando sus labios se entumecieron. En cuestión de minutos, su boca estaba hinchada y el entumecimiento se había extendido al resto de su rostro.

 

Ella aprendió lo cerca que había estado de la catástrofe en la clínica local al día siguiente. Había comido una sola almeja que contenía un veneno natural mil veces más tóxico que el gas sarín. La almeja había sido cosechada por sus padres, ambos pescadores de subsistencia, de una playa en Old Harbour, hogar de 300 personas en la isla suroccidental de Alaska llamada Kodiak. «Podrías morir de una almeja», recuerda Clough a su médico diciéndole.

 

La familia de Clough es Alaskan Alutiiq, una tribu que ha dependido durante mucho tiempo de la riqueza estatal de berberechos, almejas, lapas, erizos, mejillones, geoducks y bígaros. «Cuando la marea está baja, la mesa está puesta», , dicen los ancianos de Alutiiq . Pero cada vez más, los mariscos albergan la toxina que causa la intoxicación paralítica de los mariscos , la enfermedad que enfermó a Clough. Su reacción disminuyó en un par de días, pero las comidas tradicionales del océano que han alimentado a su tribu durante miles de años ya no pasan por sus labios. «Nunca volveré a comer una almeja porque tengo miedo de lo que me hizo esa vez», dice. «Simplemente no quiero volver a pasar por eso otra vez».

 

Ella tiene 57 años. No ha tocado mariscos desde que tenía más de 20 años.

 

Su madre, una anciana de Alutiiq de 80 años llamada Mary Haakanson, no tiene tales reparos. Ella todavía come regularmente alimentos cosechados del mar. Clough no lo entiende. «Realmente hemos tenido personas que mueren por esto aquí», dice ella. “Me siento muy en contra, pero la gente creció aquí, por lo que quieren seguir comiéndola. Es una comida tradicional, por lo que no les importa «.

  Phyllis Clough (left), her brother, Sven Haakanson, and her mother, Mary Haakanson, are part of the Alaskan Alutiiq tribe, which regards shellfish as traditional foods. Phyllis Clough (izquierda), su hermano, Sven Haakanson, y su madre, Mary Haakanson, son parte de la tribu Alaskan Alutiiq, que considera los mariscos como alimentos tradicionales. Cortesía de Sven Haakanson

La toxina en la almeja que comió Clough es incolora, inodoro e insípida. También es impredecible, potencialmente cargando una almeja con una dosis letal y omitiendo la que está justo en la playa.

 

Por esa razón, los estados costeros en los 48 bajos han desarrollado sistemas estatales para mantener a sus recolectores recreativos y de subsistencia a salvo del envenenamiento paralítico de mariscos o PSP. Los mariscos de sus playas se analizan periódicamente para detectar toxinas y, cuando es necesario, las autoridades cierran las playas para pescar. Alaska, que tiene más costa que el resto de los Estados Unidos combinados, no tiene ese sistema. Funcionarios estatales de salud ambiental dicen que la longitud de su costa hace que sea imposible monitorear los mariscos para detectar la toxina que causa la PSP. Por lo tanto, es el único lugar en la nación donde la gente todavía muere por comer mariscos silvestres.

 

También es un estado en el que cerca del 100 por ciento de la población rural depende de la alimentación y la caza, con un promedio de 375 libras de alimentos silvestres al año por persona . Casi la mitad de esos recolectores rurales son ​​nativos de Alaska , una población que, según las encuestas, tiene más probabilidades de no tener acceso a alimentos nutritivos que los residentes no nativos del estado. En el invierno, cuando las aves, las focas y los peces son escasos, los indígenas de Alaska, una cuarta parte de los cuales viven por debajo del umbral de pobreza , se dirigen al océano, donde las almejas de mantequilla y los mejillones maduros están maduros para el año de desplume. -redondo.

 

«Todos los niños de la aldea sabrán dónde ir a buscar almejas y cuándo y dónde cosecharlas», dice el hermano de Clough, Sven Haakanson, antropólogo y ex director ejecutivo del Museo Alutiiq en Kodiak. «Si no puedes recolectar mariscos, te morirás de hambre». Además, para los nativos de Alaska, los berberechos y las almejas son más que un suplemento dietético. Decenas de miles de indígenas de Alaska consideran la vida de subsistencia como una forma de identidad y cultura.

 

En una comunidad nativa de Alaska típica, el 30 por ciento de los hogares cosechan el 70 por ciento o más de los alimentos silvestres de ese enclave. La recompensa se comparte entre los miembros de la familia y se entrega a madres solteras, ancianos y discapacitados. Es imposible separar el aspecto comunitario de la vida de subsistencia del sustento que proporciona. «Es la forma nativa de compartir», dice Delores Stokes, un Qagan Tayagungin Alaska que creció en Sand Point, una ciudad en una isla al suroeste de Kodiak. «Si tuviera algunas almejas que ofrecería,‘ ¿Quieres algunas o quieres venir? «

 

Ella también tiene motivos para desconfiar de los mariscos. Cuando era una niña pequeña que pescaba con sus padres en Sand Point un verano, un hombre en un bote junto al de ellos comió algunas almejas de mantequilla y murió antes de que pudiera llegar a la playa. Años más tarde, cuando era adolescente, Stokes vio de cerca una intoxicación tóxica por mariscos, cuando un hombre fue trasladado a una clínica en la que estaba trabajando con un caso grave de PSP. «Su lengua comenzaba a hincharse y tenía manchas rojas en la cara», dice ella. «Su miedo, se podía sentir».

 

La última vez que comió mariscos fue a fines de abril, cuando su vecina cosechó un lote de almejas de mantequilla y la llamó con la buena noticia. «Voy a estar allí», dijo, y se dirigió al puerto. Se comió las almejas asadas en la media concha. «Fue maravilloso», recuerda, saboreando el recuerdo. Stokes sigue una tradición simple como muchas otras, incluida Mary Haakanson: solo cosecha mariscos en meses con una «R» en el nombre: septiembre, octubre, noviembre, diciembre, enero, febrero, marzo y abril. Seguir esta regla no eliminó el riesgo de PSP, pero lo redujo.

 

Al menos, eso era cierto en el pasado. Ahora, los tiempos están cambiando.

  Sea lions sunbathe on a dock along the coast of the Alaskan island of Kodiak. Los leones marinos toman el sol en un muelle a lo largo de la costa de la isla de Kodiak en Alaska. Zoya Teirstein / Grist

Este verano, sitios independientes de pruebas de mariscos en todo el estado informaron picos en los niveles de toxinas , posiblemente relacionados con las altas temperaturas históricas en el agua que rodea Alaska. Y esas aguas cálidas están creando las condiciones ideales para que las algas que producen la toxina se propaguen durante todo el año, dicen algunos investigadores .

 

Ya, la incidencia de PSP está aumentando en los meses más fríos: septiembre, octubre, marzo y abril. Cuando Bruce Wright, científico principal de la Asociación Aleutiana de Islas Pribilof, visita comunidades nativas en el sureste de Alaska, los ancianos le dicen que han visto más incidentes de PSP, más meses del año cuando la toxina de PSP está activa y niveles de toxicidad más altos que en el pasado. La regla «R» pronto podría volverse poco confiable, si aún no lo ha hecho.

 

Los datos que salen de las pocas áreas del estado con pruebas regulares sugieren que la toxina de PSP algún día podría volverse omnipresente en las aguas de Alaska, intensificándose en lugares donde ya se encuentra, y también arrastrándose hacia el Polo Norte [19459006 ], donde podría extenderse a los océanos Atlántico Norte y Pacífico Norte. Las consecuencias para los recolectores que no están familiarizados con la PSP o han creído durante mucho tiempo que su toxina desaparece cuando cambian las estaciones tiene el potencial de ser catastrófica.

 

Un pequeño grupo de investigadores ambientales, miembros de la comunidad tribal y ciudadanos preocupados están tratando de controlar el agente químico de los mariscos en el sudeste de Alaska para proteger a los pescadores de subsistencia de esta amenaza oculta. Pero abundan los desafíos, que van desde la falta de fondos del gobierno hasta la simple falta de mano de obra y el hecho de que muchos nativos de Alaska probablemente nunca dejarán de comer mariscos, sin importar los riesgos.

 

Los mariscos, dice Coral Chernoff, un artista cheyenne que vive en Kodiak, son parte del tejido de la vida indígena, tan omnipresentes que son casi imperceptibles, hasta que se van. Sus antepasados ​​usaban conchas para abalorios y aretes, una tradición que continúa en su estudio. Ella y su familia solían cosechar almejas de mantequilla y comerlas asadas o al vapor en la playa. Su padre Alutiiq podría comer docenas de almejas, dice ella, tantas como pudiera cocinar. Pero ella cosecha sola ahora. El resto de su familia, asustada por la amenaza de PSP, puede que nunca vuelva a cazar mariscos.

 


Un diario mantenido por el oficial de la armada rusa Gavriil Davydov documenta una de las primeras cuentas escritas de PSP . Una partida de caza que regresaba a Kodiak desde Sitka, en el sureste de Alaska, en 1799, se detuvo para pasar la noche en una cala donde las almejas y los mejillones crecieron en abundancia. Minutos después de terminar su cena, seis nativos americanos murieron. «Todos los que habían comido los mariscos se asustaron mucho, pero nadie sabía qué hacer para ayudar», escribió Davydov. «Algunos comieron azufre, otros se pudrieron iukola [tiras de pescado seco o ahumado], otros tabaco o polvos para inducir el vómito». En el transcurso de las próximas horas, murieron casi 100 hombres, una masacre invisible. La cuenta del oficial señaló que «el mismo marisco puede ser dañino en una época del año y en otras ocasiones inofensivo».

 

La naturaleza impredecible de PSP es una de las cosas más aterradoras al respecto. Mary Haakanson comió docenas de almejas de la misma pesca que enfermó a su hija, Phyllis Clough, hace tantos años, y se fue sin ninguna reacción.

 

La verdad es que sin el equipo de laboratorio, es imposible saber cuándo los mariscos «se calientan». La saxitoxina, el veneno que causa la PSP, no tiene un efecto detectable en la carne de los mariscos. No se puede neutralizar freír, hervir o congelar como lo haría con las bacterias. Los pescadores de subsistencia de Alaska llaman a la cosecha de su propio marisco «Ruleta de Alaska», un guiño al hecho de que la toxicidad de los mariscos puede variar de playa a playa, de cosecha a cosecha, de almeja a almeja.

 

El veneno en sí es producido por un tipo tenaz de algas llamado un lexandrium catenella , que hiberna en quistes duros en el fondo del océano cuando las temperaturas del agua bajan, esperando su tiempo hasta el El sol vuelve. Cuando reaparece, los mariscos, uno de los sistemas de filtración más eficientes del océano, acumulan rápidamente las algas y la toxina que produce.

 

Una vez que la saxitoxina ingresa al torrente sanguíneo humano, evita que las neuronas se disparen normalmente. Los signos de PSP tienden a desarrollarse en media hora: primero, una sensación de hormigueo o ardor en la punta de los dedos y los labios. Luego náuseas, vómitos, diarrea, y finalmente parálisis completa del sistema respiratorio y muerte. Solo un miligramo puede ser fatal y no hay antídoto.

  A researcher holds a shucked butter clam. The tip of her knife is pointing toward the siphon—the part of the clam that sucks in water and can hold the most concentrated amounts of saxitoxin. Un investigador sostiene una almeja desmenuzada. La punta de su cuchillo apunta hacia el sifón, la parte de la almeja que absorbe agua y puede contener las cantidades más concentradas de saxitoxina. Zoya Teirstein / Grist

Las personas que han experimentado un enfrentamiento con PSP y han vivido para contar la historia no se olvidan rápidamente. Dan Clarion, otro residente de Old Harbor, recuerda haber comido docenas de almejas de mantequilla un verano cuando era un joven pescador comercial con un par de días para matar entre trabajos. En cuestión de minutos, fue acostado boca arriba, luchando por llenar sus pulmones medio paralizados con aire. Al igual que la mayoría de las personas que han sobrevivido a la PSP, salió del incidente con una anécdota aterradora y una dosis saludable de miedo. Ahora él ayuda a los investigadores a analizar los mariscos en busca de toxinas en su pueblo.

 

Según los datos recopilados por el estado, cuatro personas han muerto por PSP desde 1993, y 120 han caído en total. Pero ese número es casi seguro que se subestima, teniendo en cuenta que las pruebas de almejas de mantequilla y mejillones azules en Alaska en los últimos 30 años han arrojado consistentemente algunos de los niveles más altos de saxitoxina en el mundo.

 

El tamaño del estado y la naturaleza remota de sus comunidades hace que el seguimiento de los incidentes de PSP sea casi tan difícil como establecer una red de monitoreo de mariscos. Parte del problema es que las personas que han experimentado un encuentro con la toxina están acusadas de autoinformarla al Departamento de Salud y Servicios Sociales de Alaska, la agencia que registra enfermedades y, según las circunstancias, emite anuncios de servicio público. advirtiendo a los habitantes de Alaska del mayor peligro . Pero los residentes pueden no saber a quién llamar para informar el incidente, o incluso saber que se supone que deben informarlo en primer lugar, dice Louisa Castrodale, epidemióloga del departamento. Aquellos que han experimentado un caso leve pueden tomarlo por intoxicación alimentaria o gripe. Los médicos incluso pueden confundir los síntomas de una intoxicación grave por mariscos con un ataque al corazón. Los registros oficiales de un problema que el departamento ha clasificado como una emergencia de salud pública podría ser solo una pequeña fracción de lo que realmente se está desarrollando en el terreno.

 

Según las estadísticas disponibles, la intoxicación por mariscos tóxicos afecta especialmente a Kodiak. Aproximadamente un tercio de todos los incidentes de PSP reportados en Alaska entre 1993 y 2014 provienen de Kodiak y las islas más pequeñas que lo rodean. Los científicos no saben por qué los mariscos del área con frecuencia presentan niveles tan altos de saxitoxina, pero los datos recopilados por investigadores en el Golfo de Alaska en las últimas décadas muestran niveles mucho miles de veces mayores que el límite federal de 80 microgramos por 100 gramos de carne de mariscos (eso es un poco menos de una parte por millón). A fines de la década de 1980, cuando Clough se enfermó, los niveles de saxitoxina en Kodiak superaron los 20,000 microgramos. Por contexto, las almejas de mantequilla con solo 1,000 microgramos de la sustancia química han causado la muerte casi instantánea.

 

Las tribus conocen la PSP desde mucho antes de que los investigadores extrajeran su toxina de la carne de una almeja de mantequilla de Alaska en 1957 . Una serie de consejos y trucos que van desde dudosos hasta moderadamente efectivos fueron todo lo que se interpuso entre las poblaciones nativas de Alaska y PSP. Al exandrium prospera en agua tibia y luz solar, lo cual es una gran razón por la cual la regla «R» ha servido a muchas comunidades relativamente bien en el pasado. Algunos cosechadores también raspan el intestino de la almeja y cortan su sifón, las dos áreas que las pruebas han demostrado que contienen las concentraciones más altas de saxitoxina.

 

Ninguno de los métodos es confiable. Si bien las cantidades de la sustancia química que se encuentran en los mariscos suelen caer por debajo de 80 microgramos en los meses fríos, los niveles peligrosos han aumentado incluso en pleno invierno de Alaska. Un investigador que probó los métodos de limpieza autóctonos descubrió que si bien destripar y cortar la captura hacía que algunos tipos de mariscos fueran menos tóxicos, no eliminaba la toxina por completo. La PSP también afecta a las personas de manera diferente según su peso corporal, lo que comieron ese día y la cantidad de mariscos que consumieron.

 

Otros métodos por los que algunos nativos juran incluyen primero alimentar un poco de su captura al gato del vecindario para ver qué sucede, hervir las almejas con un dólar de plata o evitar las mareas rojas, que están relacionadas con las algas pero no necesariamente con a lexandrio . Estos métodos inestables se han utilizado durante tanto tiempo que se consideran como cajas de seguridad. Cada pocos años, otra muerte prueba que no lo son. Pero sin una red consistente y confiable para detectar brotes y advertir a la población, las personas a lo largo de la costa de Alaska tienen pocas opciones.

 


A las 6 a.m., la marea estaba casi baja en Mission Beach, a pocos minutos de la costa de la carretera principal de Kodiak. Cuando el sol comenzó a aligerar el cielo, los rosas, un tipo de salmón que asalta las vías fluviales de Alaska en otoño, brillaron en las olas, y un águila hizo círculos lentos en lo alto. Al otro lado del agua, un grupo de islas oscuras formaba una línea suelta entre Kodiak y el Golfo de Alaska. Muchas de esas islas y las islas más allá de ellas son mayoritariamente nativas y solo son accesibles en hidroavión, helicóptero o barco.

 

Andie Wall, un técnico ambiental, entró en el estacionamiento y saltó de su automóvil. Abrió el baúl y comenzó a ponerse un par de botas para el trabajo de su mañana. La organización para la que trabaja, una organización sin fines de lucro de servicios sociales y de salud llamada Kodiak Area Native Association, o KANA, comenzó una iniciativa en 2019 para analizar mejillones azules, almejas de mantequilla y agua de mar en tres sitios de recolección tradicionales en Kodiak para detectar saxitoxina y otros dos mariscos. venenos transmitidos.

 

«Parte de la razón por la que tomé este trabajo es porque mi familia solía comer almejas todo el tiempo, especialmente en el verano», dice Wall. Después de que alguien obtuvo PSP en su ciudad, ubicada en el extremo opuesto de la Isla Kodiak, la noticia del peligro comenzó a extenderse por su comunidad. KANA sirve a las comunidades indígenas en Koniag, una de las 13 regiones nativas de Alaska, incluso a las aldeas a las que solo se puede llegar en barco.

  In 2019, Andie Wall (left), an environmental technician with the Kodiak Area Native Association, started testing blue mussels and butter clams at two traditional harvesting sites. En 2019, Andie Wall (izquierda), un técnico ambiental de la Asociación de Nativos del Área de Kodiak, comenzó a probar mejillones azules y almejas de mantequilla en dos sitios de cosecha tradicionales. Cortesía de Andie Wal

Wall y un par de voluntarios se extendieron por la playa, seguidos por el enérgico labrador blanco de Wall, Izzy. Primero, sacaron 70 mejillones azules de las camas expuestas por la marea que retrocede. Usando palas y rastrillos, cavaron agujeros de tres pies de profundidad en la arena, buscando alusivas almejas de mantequilla. De vez en cuando, un pequeño chorro de agua salía disparado del agujero en la arena, a centímetros de donde los voluntarios raspaban la tierra, prueba de que las almejas estaban allí. Media hora después, los voluntarios tenían alrededor de una docena de almejas, que es suficiente para enviar a las pruebas.

 

Durante los meses anteriores, Wall había registrado tres potentes toxinas marinas en cada lugar donde había realizado pruebas. Uno de ellos, por supuesto, causa PSP; los otros dos, respectivamente, causan intoxicación diurética por mariscos, que puede provocar episodios prolongados de diarrea, e intoxicación amnésica por mariscos, que puede causar pérdida de memoria a corto y largo plazo. Esa información se encuentra en el sitio web de KANA y en varias páginas comunitarias de Facebook. Cuando las toxinas alcanzan los miles de microgramos, Wall y otros investigadores de Kodiak se comunicarán con los medios de comunicación locales, quienes podrán difundir la información a un público más amplio. «No vamos a ponernos en alerta roja cada vez que esté por encima del límite regulatorio porque las posibilidades son, en Kodiak, está por encima del límite regulatorio», dice ella.

 

De vuelta en el laboratorio, Wall se paró sobre el fregadero y abrió las almejas de mantequilla y los mejillones desenterrados en Mission Beach y Trident Basin, otro sitio de prueba a pocas millas de distancia. Empaquetó la carne blanda y la envió en avión a Sitka, donde se encuentra el único laboratorio del estado dedicado a analizar mariscos no capturados comercialmente. Está dirigido por Chris Whitehead, un biólogo de mariscos que pasó años trabajando en un sistema de advertencia estatal para la intoxicación por mariscos tóxicos en el estado de Washington.

 

Ahora en su tercer año de operación, el laboratorio de Whitehead trabaja con 16 tribus en la parte sureste de Alaska, la región que experimenta consistentemente los niveles más altos de toxina PSP, analizando los mariscos de las playas que esas tribus frecuentemente pescan. La iniciativa, llamada Investigación del Océano Tribal del Sudeste de Alaska (SEATOR), se ha convertido en el primer esfuerzo coordinado de Alaska hasta la fecha para ayudar a lanzar y racionalizar los esfuerzos de prueba. El programa realiza un seguimiento de los datos de mariscos de 42 playas del sudeste de Alaska , incluidas las de Kodiak. A partir de febrero, sin embargo, muchos de esos sitios no tenían datos recientes para informar.

  Butter clams, ready for testing, found on Trident Basin, a traditional harvesting ground. Almejas de mantequilla, listas para probar, se encuentran en Trident Basin, un terreno de cosecha tradicional. Zoya Teirstein / Grist

El laboratorio de Whitehead también es un recurso para cualquier Alaska en el estado que quiera probar sus mariscos. Los pescadores individuales y los trabajadores de salud pública como Wall pueden enviar sus mariscos a Whitehead por $ 50 por muestra. A través del programa de Walls, los pescadores de subsistencia de Kodiak que no pueden pagar la tarifa de $ 50 pueden enviar sus muestras al laboratorio de Sitka de forma gratuita, aunque se están acabando los fondos para ese aspecto particular del proyecto de Wall. Para los recolectores que están dispuestos a esperar unos días para recuperar los resultados de sus pruebas, el sistema ha sido una solución efectiva, aunque inconveniente y costosa. «Desde que mi equipo estuvo en funcionamiento en 2015, nadie en ninguno de nuestros sitios se ha enfermado», dice Whitehead.

 

Wall envió sus muestras a Sitka, pero debido a que el laboratorio se estaba quedando sin un componente clave de sus pruebas, no obtuvo sus resultados hasta casi un mes después. El informe mostró resultados muy diferentes para los mariscos cosechados ese día en Mission Beach. Los mejillones azules en el extremo oeste de la playa arrojaron 153 microgramos de saxitoxina por cada 100 gramos, por encima del límite reglamentario, pero no extremo. En el extremo este, a menos de 50 yardas de distancia, los mejillones regresaron con 756 microgramos de toxina, casi 10 veces el límite reglamentario. «La misma playa, el mismo día, gran variación entre ubicaciones», dice Wall. Si hubiera sabido sobre esos resultados a tiempo, habría alertado a los medios, pero cuando recibió el informe, ya era demasiado tarde. Los mariscos pueden acumular y filtrar la saxitoxina tan rápidamente que los datos se vuelven poco confiables después de aproximadamente una semana. «No había nada que nadie pudiera hacer», dice ella.

 

Los esfuerzos de Wall, y el programa de SEATOR en general, todavía solo cubren una fracción de los caladeros activos en Alaska; La mayoría de las playas no tienen vigilancia de saxitoxinas. Pero los funcionarios estatales señalan que establecer una red de monitoreo estatal que pueda hacer lo que hace Wall sería una gran empresa para un estado masivo y escasamente poblado. «Es casi imposible para nosotros envolver nuestros brazos alrededor de una costa que es tan grande», dijo Kimberly Stryker, gerente del programa del Programa de Seguridad Alimentaria y Saneamiento del estado, que se encuentra dentro del Departamento de Conservación Ambiental. El estado no requiere permisos para cosechar mariscos en la mayoría de los casos, explica, que es otra razón por la que carece de los recursos para establecer una red de monitoreo.

 

Una forma de manejar mejor a un enemigo tan impredecible y potencialmente mortal sería con una prueba de campo rápida, para que los pescadores pudieran obtener información sobre su captura específica de inmediato, antes de la hora de la cena. Desde 2016, Julie Matweyou, una agente asesora marina del programa de investigación universitaria Sea Grant, ha estado trabajando para desarrollar una herramienta que pueda decirle a la gente exactamente qué tan tóxicos son sus mariscos en la playa, hasta el microgramo preciso. Estaba planeando hacer una prueba de campo en manos de la gente el verano pasado, pero la compañía con la que trabajaba Matweyou tuvo problemas para que la bioquímica del kit funcionara de manera confiable. «Todavía no hemos llegado», dice ella.

 


Pero Matweyou todavía está trabajando para proteger a las comunidades de Alaska de la PSP. Al realizar pruebas en playas que sirven como sitios de cosecha tradicionales, desarrollar relaciones con los residentes de la comunidad y compartir fondos limitados, ha compartido recursos y conocimientos con Wall, así como con la tribu Sun’aq y varios nativos y no indígenas. Voluntarios nativos para unir su propio sistema de monitoreo de mariscos ad hoc que cubre algunos puntos de almejas en Kodiak. La alianza está enseñando a la comunidad cómo «cosechar y conservar», o recolectar almejas y mejillones, enviar una muestra al laboratorio de Chris Whitehead para que se haga la prueba y esperar hasta que los resultados vuelvan antes de excavar. Es un trabajo continuo. pero el equipo sabe que un lapso en sus esfuerzos podría tener consecuencias letales. Se esfuerzan por proteger una forma de vida que es fundamentalmente de Alaska e intrínsecamente nativa.

  Volunteer Matt Vandaele helps dig for clams to be tested for saxitoxin at Mission Beach on Kodiak Island, Alaska. El voluntario Matt Vandaele ayuda a excavar en busca de almejas para la prueba de saxitoxina en Mission Beach en la isla de Kodiak, Alaska. Zoya Teirstein / Grist

Incluso unas pocas semanas de datos faltantes podrían socavar los esfuerzos a largo plazo para identificar tendencias en la toxicidad de los mariscos en el área, dicen, porque lleva décadas de pruebas consistentes para establecer esos patrones. Pero lo que es más importante, saben que los pescadores de subsistencia van a cosechar sin importar qué. Armar a la población con los hechos, visitando estaciones de radio locales para entrevistas o haciendo correr la voz en las aldeas, si la prueba de los mariscos realmente caliente, al menos ayudará a las personas a tomar decisiones informadas sobre qué playas visitar y cuándo.

 

Esta red de seguridad casera es prometedora. La conciencia de los peligros que representan los mariscos es alta en Kodiak. A su vez, los investigadores han tenido cuidado de no dar la alarma sobre los altos niveles de toxicidad a menos que sea absolutamente necesario, a fin de mantener la confianza con las personas que no pueden permitirse detener la cosecha.

 

Es un equilibrio delicado, que se complica por el hecho de que el aumento de las temperaturas ha dificultado la búsqueda de otras fuentes de alimentos. Este verano, en la mayoría de las partes de Alaska, el calor que batió récords marchitó plantas y hierbas silvestres. Los arándanos maduraron un mes antes, atrapando a los recolectores con la guardia baja y franjas ennegrecidas de arbustos de salmón. La sequía golpeó al estado cuando los rosas se dirigían río arriba para desovar, dejándolos en la desembocadura de los arroyos donde murieron en pilas moteadas, las huevas se pudrían en sus vientres. Las aves y las focas murieron en un número sin precedentes en el Mar de Bering, murieron de hambre debido a la falta de krill y copépodos, y, según especulan algunos investigadores, ingirieron la toxina PSP. Mientras tanto, debajo de la arena, cómodamente acomodados en sus conchas blancas puras, las almejas de mantequilla permanecieron tan gordas y abundantes como siempre.

  View of Kodiak island that includes Near Island (left) and the city of Kodiak (right). Vista de la isla Kodiak que incluye Near Island (izquierda) y la ciudad de Kodiak (derecha). Zoya Teirstein / Grist

Sven y Mary Haakanson estacionaron frente a Harbourside Coffee, un café frente a los muelles de pesca en Kodiak, la ciudad, donde los pescadores comerciales, turistas y miembros del servicio de la cercana base de la Guardia Costera se mezclan por las mañanas. Sven ayudó a su madre, una mujer marchita no más alta que cinco pies, a salir del auto y entrar a la tienda. Cuando se sentaron, Sven comenzó a hacer las preguntas, tirando cuidadosamente de los hilos que sabía que ayudarían a Mary a recordar recuerdos de décadas pasadas. Gran parte del estilo Alutiiq se mantiene vivo en los recuerdos de los ancianos. Cuando se van, dice, también lo son las historias.

 

Hay formas de mantener vivas las tradiciones. Hace varios años, los Haakanson viajaron a Sitka para asistir al memorial del envenenamiento masivo de mariscos documentado en el diario de Gavriil Davydov, el oficial naval ruso. Los Alutiiq recuerdan bien este incidente, en parte porque los Tlingit, una tribu nativa de Sitka, se aseguraron de que nunca lo olvidaran. «Mantuvieron canciones vivas de nuestra región durante más de un siglo», dice. «Cuando fuimos a esa celebración, nos regalaron las canciones».

 

Hablando suavemente en su oído para poder escucharlo sobre el zumbido del café, Sven le pide a Mary, una de aproximadamente 200 hablantes nativos de Alutiiq que quedan en el mundo , que diga la palabra Alutiiq para almeja. «Mamaayaq», dice con voz ronca, no más fuerte que un susurro. ¿Qué pasa con los mejillones ?, pregunta. Mary se encoge de hombros. Ella lo ha olvidado. Pero todavía recuerda algo que su madre solía decirle sobre la cosecha de almejas. «Mamá solía decir cuando el agua se calienta, ten cuidado», dice ella. «Ellos sabían. No sé cómo, pero ellos lo sabían «.

 

El tintineo de las tazas y el silbido de los vapores casi ahoga el sonido de Mary susurrando su propia advertencia: «Dicen que algún día hará calor», dice, mirando hacia el puerto. «Pero está aquí hoy».

 

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