India se encuentra con Myanmar en un bullicioso bazar en Chennai

Los indios que fueron expulsados ​​de Birmania han hecho de este mercado un paraíso multicultural.

En una brillante mañana de agosto de 1965, un joven llamado Gurumurthy sacó a sus padres y hermanas de su casa en la capital birmana de Rangún. Cerraron la puerta de madera detrás de ellos, miraron la fachada blanca de su casa por última vez y comenzaron a llevar sus modestas pertenencias al puerto cercano.

 

Como indios étnicos, Gurumurthy y su familia huían de una dictadura militar que había avivado las llamas de la xenofobia en Birmania. Esa mañana, se unieron a miles en el SS Mohammadia . Varias familias huyeron después de vivir en Birmania durante cuatro o cinco generaciones. Juntos, navegaron más allá de las islas Andaman y Nicobar y entraron en la bahía de Bengala.

 

Tres días después, el barco echó el ancla en Madras, una importante ciudad portuaria en el estado de Tamil Nadu, en el sur de la India. El sitio del primer importante asentamiento inglés en India, Madras pasó a llamarse Chennai en 1996.

 

Gurumurthy es uno de los miles de indios birmanos que se establecieron en Chennai. “Cuando llegamos, nos encontramos con una entusiasta recepción y un festín”, recuerda. “Y luego fuimos enviados rápidamente a los campamentos de tránsito en las afueras de la ciudad”.

  Gurumurthy in his office in the MKB Nagar neighborhood of Chennai, India. Gurumurthy en su oficina en el barrio MKB Nagar de Chennai, India. Yamuna Matheswaran

Hoy, a aproximadamente media hora en coche de la oficina de Gurumurthy en MKB Nagar, pequeñas tiendas atestan un vasto mercado conocido como Bazar de Birmania, en la costa norte de Chennai. Se extienden a lo largo de la concurrida Beach Road en el histórico barrio de George Town, vendiendo de todo, desde productos electrónicos y perfumes importados hasta chocolates y juguetes, a precios de ganga. Hay montones de DVD pirateados de películas en varios idiomas, que se perdieron rápidamente en caso de una redada policial.

 

“Comenzamos aquí, en el andén de la estación de trenes de Chennai Beach”, me dice Chandran, uno de los vendedores del Bazar de Birmania. “Cuando llegamos en los años sesenta, comenzamos a deshacernos de los bienes (ropa, perfumes) que habíamos traído de Birmania para ganar dinero, y descubrimos que se vendieron rápidamente”.

 

Una vez que habían agotado sus productos, los vendedores ambulantes en la estación de Chennai Beach compraron más de otros tamiles birmanos recién llegados. Lo que comenzó con unas pocas personas extendiendo toallas en el suelo para vender artículos finalmente se expandió a un mercado a gran escala, que comprende casi 200 tiendas y ganó notoriedad por el comercio de bienes de contrabando.

  A vendor at Burma Bazaar offers soft toys for sale (left). Advertisements for mobile service providers are splashed across the market's narrow lanes (right). Un vendedor en Burma Bazaar ofrece juguetes blandos para la venta (izquierda). Los anuncios para los proveedores de servicios móviles están salpicados en las calles estrechas del mercado (derecha). Yamuna Matheswaran

Fue muy difícil hacer de Burma Bazaar una característica permanente de la ciudad, dice Gurmurthy, quien ahora dirige un negocio de distribución de cilindros de gas licuado de petróleo. Se ha convertido en un nombre familiar en el mercado, en gran parte debido a una organización que estableció en 1979 para proteger los intereses de otros indios birmanos. “Se necesitó mucha persuasión”, dice Gurumurthy sobre el Bazar de Birmania. “Pero el gobierno gobernante de DMK en ese momento simpatizaba con la causa de los tamiles birmanos”.

 

En 1969, el gobierno de Tamil Nadu reconoció oficialmente el Bazar de Birmania. Aquí, en un rincón aparentemente al azar de Chennai, la comunidad ha logrado construir uno de los pocos vínculos tangibles y duraderos entre vidas pasadas y presentes.

 


La comunidad india-birmana moderna tiene sus raíces a mediados del siglo XVIII, después de que el Imperio Británico emprendió una serie de guerras para tomar el control de Birmania (ahora conocido como Myanmar). Los británicos trataron a los birmanos con condescendencia. Un visitante británico, D. Clouston, los acusó de flojera y afirmó que los lugareños “no estaban tan dispuestos como los indios a trabajar duro por una pequeña paga”. La Birmania británica se gobernó como una provincia de la India británica a pesar de las grandes diferencias culturales, y decenas de indios emigraron allí.

 

Los indios en Birmania —principalmente tamiles provenientes de Tamil Nadu, pero también bengalíes, telugus y otros grupos— trabajaban como granjeros, funcionarios, comerciantes, prestamistas, jornaleros, trabajadores portuarios y personal de seguridad. Muchos optaron por establecerse y criar familias allí. Para 1931, la población de indios en Birmania había aumentado a más de un millón . En la capital de Rangoon, ahora conocida como Yangon, ellos superaron en número a los birmanos.

  A Hindu temple in Burma known as Sri Varada Raja Perumal. Un templo hindú en Birmania conocido como Sri Varada Raja Perumal. Nandavanam Chandrasekaran

“Birmania tiene una relación de amor y odio a largo plazo con la India”, dice Michael Charney, profesor de historia asiática y militar en la Universidad SOAS de Londres. “Su religión y mitología provienen del subcontinente; la parte del odio proviene del período colonial “. Señala que algunos inmigrantes indios vivían en Birmania antes del dominio colonial. “Pero bajo el colonialismo, ser indio per se se asoció con el dominio extranjero y la explotación, porque los británicos favorecieron la entrada de muchos más indios y chinos”.

 

En la década de 1930, durante la devastación económica de la Gran Depresión, el sentimiento anti-indio continuó creciendo y los disturbios violentos dejaron cientos de muertos, la mayoría de ellos indios étnicos. El creciente nacionalismo birmano, y la separación administrativa de la Birmania británica de la India británica en 1937, empeoraron las inseguridades de la población india. Durante la Segunda Guerra Mundial, las fuerzas japonesas invadieron y ocuparon Birmania. “Cuando los británicos huyeron en 1942, los birmanos se enojaron con los indios”, dice Charney.

  Many Burmese Indians fled the Japanese invasion of Burma. Here, ethnic Indians leave 39th Street in Rangoon (now Yangon), the capital of Burma, in December 1941. Muchos indios birmanos huyeron de la invasión japonesa de Birmania. Aquí, los indios étnicos abandonan la calle 39 en Rangoon (ahora Yangon), la capital de Birmania, en diciembre de 1941. Dominio público

Entre enero y junio de 1942, casi medio millón Los indios birmanos huyeron de Birmania. Los británicos reservaron barcos y aviones para uso exclusivo de europeos, angloindios y ocasionalmente indios ricos, dejando al menos 400,000 refugiados indios birmanos para realizar el arduo viaje de un mes de duración a pie. Aunque las estadísticas oficiales son vagas, se dice que entre 10,000 y 50,000 personas, según algunas cuentas, incluso 100,000, perdieron la vida mientras caminaban cientos de millas hacia la frontera noreste de la India. La caminata se ha conocido como la “ marcha larga olvidada “.

 

Birmania se independizó de Gran Bretaña en 1948, y en 1962, el dictador militar Ne Win tomó el poder. “El discurso nacionalista birmano se volvió cada vez más racista”, dice Charney, citando una serie de leyes y medidas discriminatorias que despojaron a las minorías étnicas de sus negocios, tierras y reclamos de ciudadanía. El golpe de estado de 1962 condujo a otra ola de migración inversa a gran escala, con cientos de miles huyendo a la India en solo unos pocos años. (Hasta el día de hoy, el gobierno de Myanmar niega todos los derechos de ciudadanía a varias comunidades antiguas en el país, incluidos los rohingya, chinos e indios).

 


Al llegar a la India, los indios birmanos , oficialmente llamados “repatriados”, fueron enviados a campamentos de tránsito en los lugares de donde habían venido sus familias. Muchos todavía hablaban los idiomas de sus antepasados. Según los registros del gobierno estatal, solo en Tamil Nadu, 144,445 birmanos repatriados han sido reasentados desde 1964.

  An intersection in Chennai's George Town neighborhood. Una intersección en el barrio George Town de Chennai. Yamuna Matheswaran

Gurumurthy, que tiene 75 años, todavía recuerda esa época. “Estaba trabajando como subinspector de tráfico en Rangoon antes de irme”, dice, alternando entre inglés fluido y tamil. Su familia había vivido una vez en una casa con techo de paja al otro lado del río Irrawaddy de Birmania, en una región poblada por molinos de arroz, pero la casa que dejaron estaba en la bulliciosa calle Mogul de Rangún, actual Shwe Bon Thar Road. Él recuerda muchas razones por las cuales los indios birmanos se fueron: “falta de empleo, dictadura estricta, discriminación étnica, desmonetización y el deseo de regresar a nuestra patria”.

 

Además de encontrar trabajo y vivienda, los indios birmanos tuvieron que aprender a integrarse en una sociedad de la que provenían sus antepasados, donde entendían el idioma local pero no pertenecían realmente. A menudo, descubrieron que los locales no los aceptaban.

 

El gobierno de Tamil Nadu tomó medidas para rehabilitar a los repatriados birmanos asignando viviendas, desembolsando préstamos e introduciendo cuotas de trabajo, pero fue un proceso tedioso a menudo sofocado por la burocracia y la corrupción. Algunos, como Gurumurthy, se abrieron camino a través del ingenio puro, creando una vida cómoda para sus familias.

 

“Era una vida desorganizada”, recuerda Gurumurthy. “Muchas de nuestras familias habían vivido en Birmania durante cuatro o cinco generaciones. Fue como desarraigar tu vida y replantarla en la India ”.

  The George Town neighborhood is home to many specialty bazaars, as well as the Madras High Court. El barrio de George Town es el hogar de muchos bazares especializados, así como el Tribunal Superior de Madras. Tom Bowett / Alamy Foto de stock

Gurumurthy consiguió su primer trabajo gracias a un vínculo que había hecho en Birmania, con un hombre anglo-indio llamado Edwards a quien había ayudado una vez. El hermano del hombre, que vivía en Chennai, ayudó a Gurumurthy a encontrar trabajo en el almacén de un mayorista de cocinas. Por un tiempo, dejó la ciudad para otro trabajo, pero pronto decidió regresar. “Chennai ofreció más oportunidades y espacio para crecer”, dice, sonriendo y tomando un sorbo de té. “Y entonces regresé y obtuve un trabajo de oficina en la Fábrica de Vehículos Pesados”.

 

Con la ayuda de sus conexiones en el almacén, solicitó convertirse en un distribuidor de gas para cocinar. “Me dije a mí mismo que si trabajaba para el gobierno, solo podría sobrevivir con sobornos. No quise hacer eso. Tuve que ir a los negocios en su lugar “, dice, con un toque de orgullo.

 


En el Bazar de Birmania, un puñado de comerciantes se reúnen y responden preguntas sobre su trabajo aquí. Chandran, el vendedor local, ofrece ser mi guía. Es media tarde y el infame calor de Chennai ha causado una pausa en la actividad. Algunos compradores caminan, pero la mayoría de los vendedores permanecen fuera de sus tiendas o se apoyan en motocicletas estacionadas.

 

Chandran me informa que todos los días después de la puesta del sol, los puestos de comida cercanos, también administrados por indios birmanos, comenzarán a vender una variedad de platos indo-birmanos. Los autos nos pasan en Beach Road.

  Atho, a Burmese-inspired dish made from noodles and cabbage mixed with spices, cooks in a street food stall on Second Line Beach Road. Atho, un plato de inspiración birmana hecho de fideos y repollo mezclado con especias, cocina en un puesto de comida callejera en Second Line Beach Road. Yamuna Matheswaran

Mientras nos dirigimos a una de las tiendas que venden juguetes para niños, pasamos junto a un hombre mayor. Está sentado en una mesa solitaria a un lado del camino estrecho, frente a la miríada de tiendas numeradas, vendedores ambulantes y chucherías. “Él es el tamil birmano original”, dicen los comerciantes, insistiendo en que hable con él. “Él es el más viejo entre nosotros y tiene muchas historias que contar”.

 

El hombre nos advierte y desestima sus declaraciones con un leve movimiento de su mano. “¿De qué sirve desenterrar historias que están enterradas en el pasado?” él pide. Luego se vuelve a su mesa y comienza a reorganizar con cautela los relojes en exhibición.

 

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