Cómo se hundió el banquete de esturión de un rey en el fondo del mar Báltico

El pez era digno del Rey Hans, pero se hundió junto con su buque insignia de 115 pies.

Hace más de cinco siglos, un pez en un barril se hundió en una tumba acuática en el fondo del Mar Báltico. La desafortunada criatura acuática era un esturión traído a bordo de Gribshunden, el buque insignia de 115 pies del Rey Hans de Dinamarca, y era tan largo como una persona es alta.

Los arqueólogos recuperaron el animal de 524 años de edad durante las excavaciones submarinas en agosto de 2019, junto con otros artículos notables: monedas con la cara del Rey Hans, una jarra de aliso cortada de una sola pieza de madera, restos de la armadura del correo, una duela de ballesta e incluso un cañón de mano de arcabuz. Pero el esturión fue realmente inesperado.

“Alrededor del Báltico en los sitios arqueológicos, particularmente en tierra firme, hay pequeños trozos de esturión que se remontan a la prehistoria”, dice Brendan Foley, arqueólogo marino de la Universidad de Lund en Suecia. “Pero en ningún lugar se ha encontrado un esturión completo e intacto en contextos arqueológicos”. Foley es el co-autor de un reciente estudio que detalla la excavación de Gribshunden, publicado en el Journal of Archaeological Science de libre acceso: Reports. Cuando el proyecto comenzó, dice, “un esturión de dos metros no estaba en nuestra lista”.

Looking down at <em>Gribshunden</em>'s excavation site. One blue arrow indicates the sturgeon's barrel; the other points to a light orange sturgeon scute.

Mirando hacia abajo en el sitio de excavación de Gribshunden. Una flecha azul indica el barril de esturión; la otra apunta a un esturión de color naranja claro. Cortesía de Macheridis et al. 2020

Gribshunden se deslizó bajo las olas después de un incendio en la cubierta en 1495. (El Rey Hans no estaba a bordo.) En la década de 1970, fue descubierto por buzos aficionados en la costa de Ronneby, una ciudad en el extremo sur de la Suecia moderna, pero el naufragio sólo fue identificado como el famoso buque insignia en 2013. Hoy en día, se encuentra en el fondo del mar Báltico bajo unos 30 pies de agua. Los recientes hallazgos son algunos de los primeros pasos para entender mejor el exquisito naufragio.

Menos del uno por ciento ha sido excavado hasta ahora, dice Foley, por lo que el resto podría dar lugar a nuevas maravillas. “Es muy afortunado que el Báltico sea el entorno perfecto para preservar la madera”, dice. “Básicamente encontramos un barco en un tarro de pepinillos”.

An illustration of an Atlantic sturgeon, the same species found in King Hans' hold. Today, European sturgeon are the only subspecies in the Baltic Sea.

Una ilustración de un esturión del Atlántico, la misma especie que se encuentra en la bodega del Rey Hans. Hoy en día, el esturión europeo es la única subespecie del Mar Báltico. Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos / Dominio Público

El esturión, a diferencia de las monedas y las armas, no parece haber sido una parte inicial del manifiesto de la nave. Cuando Gribshunden se hundió, junto con su más preciado cargamento, iba camino a una audiencia con Sten Sture el Anciano. El Rey Hans quería que Sten Sture respaldara su reclamo al trono sueco, y el barco estaba cargado de regalos para deslumbrarlo.

Al equipo de Foley se le dio licencia para excavar directamente hacia abajo en un área un poco más pequeña que el espacio de estacionamiento promedio. Resulta que estaban excavando directamente en la bodega, esencialmente la despensa del barco. A diferencia de otros barriles del grupo, el barril del esturión fue encontrado en posición vertical, con la tapa entreabierta, sugiriendo que alguien había interactuado con él mientras estaba a bordo.

The buried barrel filled in the sunken <em>Gribshunden</em>, and an archaeologist flagging the fishy find.

El barril enterrado llenó el Gribshunden hundido, y un arqueólogo señaló el hallazgo del pescado. Video de Evan Kovacs. Cortesía de Brendan Foley, Universidad de Lund

Aunque el esturión ha sido por mucho tiempo un pez real en Europa, este pez fue crudamente cortado en pedazos para que cupiera en el barril que se convirtió en su tumba. Sus cuidadores no se molestaron en quitar sus escudos, las placas óseas, como una armadura, que cubren el pez, y han protegido a la especie durante 200 millones de años, dejando marcas irregulares en los restos. La descuidada carnicería sugiere que puede haber sido una captura accidental, dice Foley.

“Creemos que es significativo que el cuerpo haya sido manipulado bruscamente”, dice Stella Macheridis, arqueóloga prehistórica y osteóloga de la Universidad de Lund, y la autora principal del reciente artículo. “Eso indica que tal vez los pescadores no estaban realmente familiarizados con la forma de procesar este pescado, pero fueron capaces de reconocer su importancia.”

An array of centuries-old scutes plucked from <em>Gribshunden</em>, on the Baltic seafloor.

Una serie de escudos de siglos de antigüedad arrancados de Gribshunden, en el lecho marino del Báltico. Cortesía de Brendan Foley

El análisis de ADN del esturión llevó a los autores a otra sorprendente conclusión: El pez Gribshunden era un esturión del Atlántico, una especie que no se había visto en el ecosistema del Báltico durante mucho tiempo. (Hoy en día, el único esturión que merodea por el Báltico es el esturión europeo, que está en peligro de extinción). Así que el esturión proporcionó tanto sorpresas históricas como biológicas, de una sola vez.

Foley, Macheridis y el resto del equipo planean volver al sitio en noviembre, salvo que se produzcan posibles retrasos causados por la pandemia de coronavirus. Un esturión naufragado es un lugar sólido para empezar, pero hay muchos más hallazgos para pescar fuera del agua.

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