El libro de cocina más antiguo en coreano fue escrito por una noble genio

Poeta y artista, escribió las recetas en su vejez.

Cuando Jo Gwi-bun se casó con Yi Don en los años 80, le entregó un libro de recetas de su familia e insistió en que las usara. “Por supuesto, nunca había oído hablar del libro antes, y no tenía idea de cómo leer el texto. ¡Ni siquiera estaba escrito en coreano moderno!”, exclama la mujer de 71 años, ahora conocida como Lady Jo.

Lady Jo pronto descubrió que el libro no era una compilación ordinaria de recetas familiares. En su lugar, era un artefacto de siglos de antigüedad acreditado como el primer libro de cocina en hangul, el alfabeto coreano. Escrito por la Dama Jang Gye-hyang alrededor del año 1670, el manuscrito se titula Eumsik-dimibang, o “Entendiendo el sabor de la comida”. Algunos historiadores incluso creen que podría ser el primer libro de cocina escrito por una mujer en toda Asia Oriental.

Actualmente expuesto en la biblioteca de la Universidad Nacional de Kyungpook (KNU) en Daegu, Corea del Sur, Eumsik-dimibang presenta aproximadamente 146 platos en 30 páginas de elegante caligrafía. Los textos relacionados con la alimentación que precedieron a Eumsik-dimibang utilizan caracteres chinos, legibles sólo para la élite, y se centran en la agricultura y los usos medicinales de los alimentos. El relato de la Dama Jang, por otra parte, guía al lector en todo, desde el almacenamiento de frutas hasta la destilación de licores coreanos.

Though there are Chinese characters on the cover of <em>Eumsik-dimibang,</em> the text itself is in hangul, the Korean alphabet.

Aunque hay caracteres chinos en la portada de Eumsik-dimibang, el texto en sí está en hangul, el alfabeto coreano. Oficina de Yeongyang-gun

Dejando a un lado el valor práctico del libro, ninguna historia de Eumsik-dimibang podría estar completa sin reconocer que fue escrita por una mujer, en una época en la que las mujeres educadas eran pocas y distantes entre sí. Nacida en 1598, la Dama Jang era la única hija de un prestigioso erudito en un hogar yangban (clase noble). En ese momento, la sociedad se adhirió fuertemente a los valores neoconfucianos, lo que significaba que las mujeres no podían acceder a la educación superior. Pero la Dama Jang se enseñó a sí misma, escuchando a escondidas las clases de su padre y husmeando en sus libros. En un corto período de tiempo, se estableció como pintora, calígrafa y poeta. A lo largo de los siglos, el público coreano recordó a la Dama Jang por sus poemas de juventud, como “Oda al Santo” y “Cabello Blanco de la Grulla”, y no por Eumsik-dimibang, que escribiría mucho más tarde.

Cuando la Dama Jang cumplió 19 años, su padre arregló que se casara con uno de sus estudiantes, Yi Si-myeong. Después de su matrimonio, los dos se trasladaron a la remota provincia de Gyeongsang del Norte, estableciéndose en la aldea de Dudeul, una parte de Corea del Sur que sigue siendo uno de los lugares más alejados y difíciles de alcanzar de la nación. Como mujer casada, sus energías creativas se dirigieron a más tareas domésticas, y se ocupó de supervisar la educación de sus 10 hijos (incluidos dos del anterior matrimonio de Yi). Los textos más antiguos y conservadores resumen la vida de la Dama Jang en pocas palabras: sabia madre de siete hijos eruditos y antepasada del famoso escritor Yi Mun-yol.

De hecho, sólo en la Corea moderna la Dama Jang y su Eumsik-dimibang han ganado distinción. La Dama Jang escribió Eumsik-dimibang para las esposas de sus hijos, no para una distribución más amplia, y pretendía que el libro se transmitiera de una nuera a otra. Esta tradición continuó en silencio durante siglos, hasta que un profesor y experto en historia de la alimentación, Kim Sa-yeop, atrajo la atención de los estudiosos al libro en 1960. Incluso entonces, pocos círculos académicos externos conocían el Eumsik-dimibang. En la sociedad posterior a la Guerra de Corea, aún plagada de escasez, la comida era vista como poco más que un medio de supervivencia hasta la década de 1970. La notable contribución de la Dama Jang a la historia de la comida continuó pasando desapercibida.

Lady Jo points out one of the dozens of food models based on Lady Jang's dishes, inside the Eumsik-Dimibang Exhibition Center.

Lady Jo señala uno de los docenas de modelos de comida basados en los platos de Lady Jang, dentro del Centro de Exposiciones de Eumsik-Dimibang. Hahna Yoon

En más de un sentido, la Dama Jo-un ex profesor de economía doméstica- era la persona perfecta para restaurar el legado de la Dama Jang. Como recién casada, se tomó muy en serio sus obligaciones como nuevo miembro de la familia Yi, y rápidamente dominó los platos de Eumsik-dimibang mientras cocinaba para un tipo especial de servicio conmemorativo ancestral, bulcheonwi-jesa.

A principios de 2000, ayudó a investigar una interpretación contemporánea del libro de cocina. Publicado en 2006, Comments on Eumsik-dimibang del profesor Baek Du-hyun utiliza medidas modernas y recomienda salsas y pastas comerciales, lo que lo hace más accesible para los coreanos modernos que no están acostumbrados a preparar cada ingrediente desde cero.

En 2010, Lady Jo y su marido se enteraron de que un restaurante de Dudeul Village, que servía platos inspirados en Eumsik-dimibang, estaba a punto de cerrar. “¿Cómo podíamos quedarnos parados viendo cómo desaparecía la comida de nuestros antepasados?” dice, como si negarse a dirigir el restaurante nunca fuera una opción.

One recipe from <em>Eumsik-dimibang</em> consists of chicken cooked with taro, garnished with green onion, Korean leeks, and shredded fried egg.

Una receta de Eumsik-dimibang consiste en pollo cocido con taro, adornado con cebolla verde, puerros coreanos y huevo frito rallado. Oficina de Yeongyang-gun

A pesar de sus convicciones, mudarse de cerca de Seúl a la aldea de Dudeul, estar lejos de sus hijos y nietos, y trabajar en una cocina, con un salario inferior al mínimo, no ha sido fácil. “Pero a pesar de todo, no podía apartarme de la comida de mis suegros, y sentí que debía promover el libro y mantenerlo vivo”, dice. “Una vez que me casé con esta familia, tenía la obligación de iluminar su legado.”

Hoy en día, los visitantes de la Aldea Duduel pueden hacer reservas para cenar en el Restaurante Eumsik-dimibang y pasar la noche en el Centro de Experiencia de la Cultura Jang Gye-hyang, una hermosa hanok (casa tradicional coreana) equipada para los huéspedes que pasan la noche, con un espacio de exposición dedicado a la Dama Jang.

La Dama Jo opera gran parte del Centro de Experiencia Cultural Jang Gye-hyang: cocina, recibe peticiones de los medios de comunicación y da clases. Parece disfrutar genuinamente hablando sobre Eumsik-dimibang, y a menudo se refiere a las notas de su smartphone para comprobarlo ella misma. “El libro no refleja lo que la persona promedio en ese momento estaba comiendo”, explica. En particular, no se menciona el gochugaru, la especia básica de la cocina coreana. Aunque el gochugaru, hecho con pimientos del Nuevo Mundo, estuvo disponible en vida de Lady Jang, “el libro trata realmente de la cocina real de sus antepasados, cuando el gochugaru no estaba disponible”, señala Lady Jo.

Lady Jang's recipe for japchae contains no glass noodles, unlike the modern version. Instead, it's a mix of fried vegetables, mushrooms, and pheasant meat.

La receta de la Dama Jang para el japchae no contiene fideos de vidrio, a diferencia de la versión moderna. En su lugar, es una mezcla de vegetales fritos, hongos y carne de faisán. Oficina de Yeongyang-gun

Pero lo que más admira de su antepasado político no son sus esfuerzos culinarios, sino su filantropía. En una de las muchas anécdotas de la Dama Jo sobre la Dama Jang, ella describe cómo la noble mujer miraba hacia abajo en la aldea durante la hora de la cena, para ver qué casas no tenían humo saliendo de la cocina, lo que significa que la casa no tenía arroz para cocinar. Luego invitaba a las familias necesitadas a trabajar en su tierra para poder alimentarlas. “Ni siquiera el término ‘superwoman’ es suficiente para describir a la abuela Jang”, dice Lady Jo.

Con una nueva ola de feminismo en Corea del Sur que arroja luz sobre las historias de las mujeres, el trabajo de la Lady Jang ha adquirido una nueva profundidad. Según los preceptos confucianos de la era de Joseon (1392-1897), el mayor pecado que podían cometer las mujeres era la desobediencia a sus suegros. La mayoría de las mujeres veían a sus propios padres tal vez una vez al año. La Dama Jang, por el contrario, tenía una inusual devoción por su linaje directo: regresó a casa por dos años cuando su madre murió, arregló el segundo matrimonio de su padre, y más tarde, acogió a su segunda familia. También demostró lealtad a su propio clan Andong Jang en una sección de Eumsik-dimibang llamada Matjibangmun o “Un viaje a Matji”, el pueblo natal de su madre. En un mundo que valoraba la lealtad de una mujer a su marido y su familia por encima de todo, muchos ahora interpretan esta sección de 16 recetas como la afirmación de la Dama Jang de su propia identidad.

Within the Jang Gye-hyang Culture Experience Center, an exhibition hall contains an exhibit dedicated to Lady Jang's life and culinary work.

En el Centro de Experiencia Cultural Jang Gye-hyang, una sala de exposiciones contiene una muestra dedicada a la vida y el trabajo culinario de la Dama Jang. Oficina de Yeongyang-gun

Sin embargo, nuevos descubrimientos han demostrado que la Dama Jang puede no haber sido la primera mujer coreana en inscribir sus recetas para la posteridad. En 2015, el profesor Park Chae-lin del Instituto Mundial de Kimchi encontró un manuscrito llamado Lady Choi de las Reglas de Cocina del Clan Hae-ju mientras revisaba los materiales para el Museo de la Universidad de Mujeres Sookmyung. Aunque en su mayoría escrito en caracteres chinos, Park cree que fue escrito al menos 10 años antes de Eumsik-dimibang. Sin querer disminuir la importancia de Eumsik-dimibang, Park dijo al Joongang Daily que este hallazgo, que ofrece datos sobre la cocina de la provincia de Chungcheong, da “equilibrio al estudio de la comida y la cultura coreanas”.

En última instancia, pocos ven a Eumsik-dimibang como un simple libro de cocina, y a los que escuchan la historia de la Dama Jang les importa poco si su libro ocupa o no el primer lugar en los anales de la historia de la comida coreana. La profesora Ro Sang-ho de la Universidad Femenina Ewha, que ha estudiado extensamente los libros de cocina de las mujeres de la época de Joseon, escribe que esos textos “pueden considerarse como un campo de prueba cultural en el que las mujeres coreanas yangban ampliaron los límites de su espacio”. Lady Jo, por otro lado, piensa que la esencia del legado de Lady Jang no se encuentra necesariamente en su libro de cocina, sino en cuánto pone a los demás por encima de ella misma. “Si el mundo de hoy puede aprender algo de ella,” dice, “debería ser la idea de que tu vida está destinada a ser vivida por otros.”

 

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