Las abuelitas de snorkel de Nueva Caledonia

Son ciudadanos mayores convertidos en ciudadanos ciudadanos. Y su trabajo está cambiando la biología marina, una serpiente marina a la vez.

Nueva Caledonia es un archipiélago de una docena de islas en el Mar del Coral, a unas mil millas de la costa este de Australia. Las gigantescas lagunas tropicales aquí, declaradas Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, son ricas en vida marina colorida y próspera y hogar de una de las dos estructuras de arrecifes de coral más extensas del mundo, y atraen a turistas para bucear y a científicos para la investigación.

 

Para este último, las serpientes marinas son la atracción estrella. De hecho, dice Claire Goiran, bióloga marina de la Universidad de Nueva Caledonia, la Baie des Citrons, una pequeña bahía frente a la capital del archipiélago, Nouméa, enmarcada de norte a sur por cuevas y arcos de coral independientes, es una de las mejores lugares del planeta para observar serpientes marinas de todo tipo.

 

Pero no todas las serpientes son fáciles de encontrar. Una especie, llamada la serpiente marina mayor: la Hydrophis major de cinco pies de largo (también conocida como Disteira major ), una serpiente venenosa y letal coloreada en tonos de verde y negro manchas: habían sido vistas solo seis veces en los 15 años de investigación de Goiran aquí, y hasta hace poco se pensaba que era muy raro en el Pacífico Sur.

 

Ingrese a las Fantásticas Abuelas, un grupo de siete personas mayores de snorkel que se convirtieron en científicos ciudadanos que tenían entre 60 y 75 años. Colectivamente, lograron localizar 257 serpientes de mar más grandes y recopilar datos cruciales para estudiarlas. De hecho, se ha recopilado información ecológica más detallada que la que se ha recopilado para cualquier especie de serpiente marina de gran alcance. Su trabajo hasta la fecha ha cambiado la comprensión de los científicos sobre la especie, incluidos sus patrones de alimentación y comportamiento.

  Meet the magnificent seven: (from left) Geneviève Briançon, Aline Guémas, Monique Zannier, Monique Mazière, Sylvie Hébert, Cathy Le Bouteiller, and Marilyn Sarocchi. Conozca a los siete magníficos: (desde la izquierda) Geneviève Briançon, Aline Guémas, Monique Zannier, Monique Mazière, Sylvie Hébert, Cathy Le Bouteiller y Marilyn Sarocchi. Claire Goiran / UNC

Antes de las contribuciones de las abuelas, se sabía poco sobre ellos, y los datos sobre sus estilos de vida eran escasos. Los resultados de la investigación de las abuelas, que Goiran describe como “asombrosos”, condujeron recientemente a un artículo publicado en la revista Ecosphere .

 

Las abuelas entraron en la órbita de Goiran en 2017, cuando el biólogo marino, que investigaba una especie más pequeña de serpiente marina, se topó con una vieja amiga del centro de buceo local llamada Aline Guémas, mientras las dos estaban haciendo snorkel. Cuando Goiran mencionó los problemas que había tenido para encontrar serpientes de mar más grandes, Guémas, de 61 años, se ofreció a ayudar. Invitó a algunos de sus amigos jubilados a unirse a ella, y pronto se había reunido un grupo de trabajo vestido con tubos y aletas.

 

“Antes de darme cuenta de lo que estaba pasando, tenía este equipo de siete abuelas trabajando para mí”, dice Goiran. “No todos se conocían antes, pero se hicieron buenos amigos”.

 

Las abuelas fantásticas son un grupo activo. Antes de conocer a Goiran, a todos les gustaban las actividades al aire libre y la naturaleza, y estaban familiarizados con la vida acuática gracias a sus pasiones individuales por navegar, bucear y bucear.

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