Los astrólogos eran los quants del mundo antiguo

Coincidencia y correlación en las estrellas, desde la fundación de Bagdad hasta los Yankees de Nueva York y COVID-19.

La ubicación era perfecta para una nueva ciudad capital. Había, por supuesto, las profecías estándar de que una gran metrópoli estaba destinada a surgir allí. Quizás aún más persuasivos fueron los informes de que de todos los distritos a lo largo del río Tigris, se decía que el sitio era el menos infestado de mosquitos. Pero la principal razón por la que el califa Abu Jafar al-Mansur eligió construir su capital en Bagdad fue que, con la absorción de Persia en Dar al-Islam, la “morada del Islam” se había extendido mucho hacia el este, y el lugar que sería Bagdad estaba justo en su centro.

¿Pero de qué sirve el lugar correcto si no es también el momento adecuado? En consecuencia, al-Mansur convocó a sus mejores astrólogos, Nawbakht, un persa, y Masha’allah, un judío, para determinar el momento óptimo para inaugurar la construcción. Sorprendentemente, el horóscopo de la fundación de Bagdad se ha conservado en los escritos de al-Biruni, uno de los principales astrónomos de unos pocos siglos después. Por lo tanto, la fundación de Bagdad puede ser fechada con especial confianza en la tarde del 30 de julio del año 762. En ese preciso instante, Júpiter, el planeta de los reinos y dinastías, se estaba levantando en el este, mientras que Marte, el planeta de la guerra, se estaba poniendo en el oeste. De hecho, ningún horóscopo podría haber sido más apropiado para una ciudad que al-Mansur insistió en que se llamara Madinat as-Salam, la “Ciudad de la Paz”.

A 1915 painting by Edmund Sandars depicting Baghdad as it would have appeared in the eighth century, in the days of Abu Jafar al-​Mansur.

Una pintura de 1915 de Edmund Sandars que representa Bagdad tal como habría aparecido en el siglo VIII, en los días de Abu Jafar al-Mansur. El coleccionista de impresiones/imágenes del patrimonio a través de Getty Images

Mirando hacia atrás a la fundación de Bagdad, hay un fuerte caso que se puede hacer que la obsesión personal de al-Mansur con la astrología fue el impulso no tan secreto para los objetivos científicos de su ciudad. Ciertamente, la traducción casi maníaca de textos griegos al árabe que tuvo lugar en la ciudad parece mucho menos excéntrica si se entiende como parte de una iniciativa gubernamental para aprovechar el poder de las estrellas. Antes de tomar el califato, al-Mansur había cultivado su base de poder entre las provincias conquistadas de Persia. Allí, a cambio, fue influenciado por una tradición persa que vio la caída de Persia y el ascenso de los árabes en términos explícitamente astrológicos. Uno de los primeros exponentes de esta idea fue nada menos que Masha’allah, el astrólogo judío elegido por el califa para hacer el horóscopo de su nueva capital. Así como los planetas se elevaron y se establecieron en sus tiempos asignados, también lo hicieron los reinos, dinastías e incluso religiones. La mayor importancia de estos ciclos, en la medida en que se suponía que anunciaban eventos de importancia global, eran las sucesivas conjunciones de Júpiter y Saturno.


La insistencia de la astrología en vincular los eventos terrestres con las causas celestiales de esta manera puede parecer, hoy en día, como una irracionalidad fácilmente descartable. Sin embargo, los astrólogos de la antigüedad no eran místicos de cabeza blanda. Por el contrario, la astrología era el problema de matemáticas aplicadas más ambicioso del mundo antiguo, una gran empresa de análisis de datos sostenida durante siglos por algunas de las mentes más brillantes de la historia, desde Ptolomeo a al-Kindi y Kepler. La demanda de la astrología de datos planetarios de alta precisión condujo directamente a la revolución de Copérnico y, de ahí, a la ciencia moderna. El reto de la astrología -eliminar inferencias a partir de datos numéricos, determinar qué patrones son reales y cuáles no- sigue siendo fundamental en la ciencia de hoy en día, también, sobre todo porque la sociedad depende cada vez más de complejos algoritmos basados en datos. Los astrólogos fueron los científicos de los cuants y los datos de su época; aquellos que están entusiasmados con la promesa de los datos para desentrañar los secretos de nuestro mundo deben tener en cuenta que otros han llegado de esta manera antes. Nuestra irrefrenable inclinación humana por la coincidencia de patrones hace que la historia de la astrología sea una historia que puede unir la astronomía, la estadística, la criptología, Shakespeare, COVID-19, los asesinatos presidenciales, e incluso los Yankees de Nueva York en una danza de coincidencia y correlación, sorprendentemente oportuna y siempre fascinante.

Saturno, el planeta más alejado visible a simple vista, tarda unos 30 años en completar una órbita a través de las constelaciones del zodiaco del cielo nocturno. Júpiter, el planeta más grande y el más cercano a la distancia, tarda unos 12 años. Mientras estos dos gigantes astrales se persiguen el uno al otro, Júpiter alcanza y pasa por Saturno aproximadamente una vez cada 20 años. El momento en que estos planetas, o dos cuerpos celestes cualesquiera, se alinean en longitud eclíptica se llama una conjunción. Como una curiosa consecuencia de la mecánica orbital, cada conjunción de Júpiter y Saturno ocurre casi exactamente a un tercio del camino alrededor del zodíaco desde el punto de la conjunción anterior. Así, tres conjunciones sucesivas de Júpiter y Saturno trazarán un triángulo equilátero casi perfecto en el cielo.

Para dar un ejemplo: Si Júpiter y Saturno entran en conjunción en el signo zodiacal de Aries, entonces, aproximadamente 20 años después, se puede esperar que su siguiente conjunción ocurra en Sagitario. La siguiente conjunción, 20 años después de eso, será en Leo, antes de que vuelva a Aries. Aries, Sagitario y Leo son los tres signos del zodíaco asociados al elemento fuego. Así, en este ejemplo, la secuencia de las conjunciones Júpiter-Saturno se produjo enteramente dentro del triángulo de los signos de fuego, un patrón también conocido como el trígono de fuego o triplicidad.

Por supuesto, los triángulos astrales trazados de esta manera no se superponen exactamente, y así después de unas 10 conjunciones, o aproximadamente 200 años, todo el patrón migra a la siguiente triplicidad de signos. A lo largo de unos 800 años, la secuencia de conjunciones Júpiter-Saturno pasará lentamente por las cuatro triplicidades: ardiente, terrenal (Tauro, Capricornio, Virgo), aérea (Géminis, Acuario, Libra), y acuática (Cáncer, Piscis, Escorpio).

Masha’allah y sus sucesores vieron en esta secuencia un principio organizador para toda la historia del mundo. Los cambios políticos locales, sugirieron, fueron augurados por las regulares o “pequeñas conjunciones” que ocurren aproximadamente una vez cada 20 años. Los grandes cambios de reinos y dinastías, aproximadamente cada 200 años, fueron anunciados por “conjunciones medias”, cuando la secuencia migra de una triplicidad a otra. Por último, los trastornos históricos más trascendentales, como la caída de los imperios o el surgimiento de nuevas religiones, fueron anunciados por “grandes conjunciones”, una vez en un milenio, cuando la secuencia de conjunciones ha completado un ciclo completo a través de las cuatro triplicidades del zodíaco: fuego, tierra, aire y agua.

La cronología que Masha’allah desarrolló con esta teoría situó la creación del universo en el año 8292 A.C., con la primera conjunción de Júpiter y Saturno asignada al año 5783 A.C., en el signo de Tauro. Masha’allah entonces saltó a través de la historia del mundo, conjunción por conjunción, deteniéndose sólo para comentar sobre unos pocos seleccionados que él consideró especialmente alteradores de la historia.

<em>The Deluge</em>, the frontispiece to Gustave Doré's illustrated edition of the Bible, depicting the Great Flood.

El Diluvio, el frontispicio de la edición ilustrada de la Biblia de Gustave Doré, que describe el Gran Diluvio. El dominio público

Está el Gran Diluvio, que él fechó en el 3361 A.C., naturalmente durante una triplicidad acuática. Después de saltar varios ciclos de grandes conjunciones, llegó al 26 A.C., el momento del cambio de una triplicidad acuosa a una ardiente. Según Masha’allah, este cambio anunció el nacimiento de Cristo y el advenimiento de la era cristiana. También añade un giro interesante a la profecía de Juan el Bautista de que, aunque bautizaba con agua, el que le seguía bautizaría con fuego.

Saltando medio milenio por delante, Masha’allah examinó a continuación la conjunción del año 571, que devolvió la secuencia a otra triplicidad acuosa. Esta transferencia presagiaba el nacimiento de Mahoma y el ascenso de los árabes, cuyo signo, según Masha’allah, era Escorpio.

Al llegar finalmente a los acontecimientos de su época, Masha’allah consideró la conjunción de 769 -el fin de una triplicidad acuosa y el comienzo de una ardiente- como un indicador de un reflujo del poder árabe y un resurgimiento de Persia. En cuanto al propio Masha’allah, se cree que murió alrededor del año 815. Sin embargo, amplió su cronología para predecir, de forma totalmente exacta aunque poco imaginativa, la continuación de las luchas políticas entre árabes y persas.

Recreando la cronología de Masha’allah de las conjunciones de Júpiter y Saturno usando datos modernos revela que sus aproximaciones para los períodos orbitales de Júpiter y Saturno eran en realidad bastante decentes, incluso si nunca hay realmente una transición brusca entre una triplicidad y la siguiente. El patrón de las conjunciones pequeñas, medias y grandes aún se destaca en los datos modernos, un sistema encantador y cautivador. Es fácil ver por qué alguien con un don para las fechas históricas podría absorber sus posibilidades narrativas. ¿Fueron las renovadas conquistas del Islam bajo los otomanos debidas al retorno de una triplicidad acuosa? ¿Es el Medio Oriente más susceptible a la invasión europea, por cruzados o colonialistas, cuando una triplicidad terrenal domina? No parece más arbitrario que, digamos, los períodos antiguo, medieval y renacentista enseñados en la escuela.

De hecho, las historias organizadas astrológicamente se consideraban bastante científicas durante el período medieval o, si se prefiere, durante el séptimo gran ciclo de conjunción entre las ardientes triplicidades de 769 y 1603. El más destacado divulgador de este enfoque fue Abu Mashar, el astrólogo preeminente de Bagdad de la generación posterior a Masha’allah. Y entre sus notables defensores estaba Abraham ibn Ezra, el famoso poeta y filósofo judío de la España medieval, que insertó la teoría en su comentario sobre el Éxodo.

Los cronólogos cristianos fueron barridos de manera similar. El temido retorno de la ardiente triplicidad en 1603, año en que murió la Reina Isabel I de Inglaterra, fue examinado a fondo por una autoridad tan importante como el astrónomo Johannes Kepler. Varios escritores incluso llegaron a confiar en el esquema para algunas predicciones bastante audaces. El monje alemán Johannes Trithemius, por ejemplo, escribiendo alrededor del año 1500, afirmó sin rodeos que la libertad no sería restaurada a los judíos antes de agosto de 1880. De hecho, esto es más o menos exactamente cuando la primera oleada de colonos sionistas inmigraron a la Palestina otomana. La facultad de medicina de París culpó a la Peste Negra, que llegó a Europa en 1347, de la corrupción de la atmósfera causada por la conjunción de Júpiter, Saturno y Marte en Acuario el año 1345. (Por cierto, esta es exactamente la misma configuración que ha prevalecido durante la pandemia COVID-19 de 2020). Pero lo más notorio de todo, el cardenal católico francés Pierre d’Ailly, escribiendo alrededor de 1400, concluyó su historia astrológica del mundo con una advertencia de que se podría esperar que el Anticristo llegara en el año 1789. Dependiendo de cuán reaccionario sea su punto de vista sobre la Revolución Francesa, esto puede parecerle humorísticamente presciente.

An illustration of the Storming of the Bastille during the French Revolution in 1789.

Una ilustración de la tormenta de la Bastilla durante la Revolución Francesa en 1789. Foto12/UIG/Getty Images

A diferencia de otras aseveraciones astrológicas, donde un análisis podría implicar una búsqueda elaborada del más mínimo indicio de una correlación, las correlaciones en la teoría de la conjunción de la historia parecen saltar de todas partes. Es más o menos análoga a la distinción de ingeniería entre el ruido, en el que nada parece una señal, y el desorden, en el que todo parece una señal. Tal vez, sin embargo, se puede hacer una analogía aún mejor con la criptología: La historia, aquí, es como un código secreto, con la astrología como su clave.


El arte de ocultar un mensaje en una escritura secreta se llama criptografía y su práctica es tan antigua como la escritura misma, pero descifrar un mensaje secreto sin una clave requiere de un criptoanálisis, que surgió como una ciencia sólo en Bagdad bajo los abasíes. El padre del criptoanálisis fue Abu Yusuf Yaqub ibn Ishaq al-Kindi, un hombre profundamente devoto, profundamente matemático y profundamente obsesionado con la astrología. Su tratado sobre los rayos, por ejemplo, tiene que ser el intento más valiente de la historia para dar a la astrología y a la magia una base filosófica firme.

Como reconoció Al-Kindi, el arte de la escritura es en sí mismo un acto de magia, ya que su poder consiste en transmitir pensamientos y emociones a través de grandes distancias con sólo símbolos. Dada la sensibilidad de al-Kindi por el poder de los símbolos, es muy conveniente que él, junto con su famoso contemporáneo al-Khwarizmi, haya contribuido a promover la adopción de los números hindúes. La magia de este sistema deriva del dígito 0, que permite, mediante su uso como marcador de posición, que cada número natural se exprese con sólo 10 caracteres abstractos.

La palabra árabe para el dígito 0 es صفر, sifr. Cuando este sistema fue introducido en Europa por Fibonacci (de la famosa secuencia), sifr fue latinizado como zephirum, lo que dio origen tanto a la palabra “cero” como a la palabra “cifrado”. Para los europeos medievales, que estaban acostumbrados a ver una cantidad como mil, doscientos dos escritos como MCCII, los caracteres 1202 sin duda parecían un código secreto, o cifrado.

Viviendo en Bagdad, donde la transcripción, traducción e interpretación se elevó al nivel de una vocación espiritual así como intelectual, al-Kindi habría sido muy consciente del poder de los símbolos para ocultar. Pero al-Kindi superó a todos sus predecesores en obligar a los símbolos a revelar sus secretos. Su “Manuscrito para descifrar mensajes criptográficos” fue el primero en mostrar que los cifrados simples pueden ser descifrados por una técnica conocida hoy en día como análisis de frecuencia.

Y sin embargo, no todos los secretos del universo están encriptados con un cifrado. Ocasionalmente, algunos de los secretos más profundos pueden ser encontrados escondidos ante nuestros ojos. La práctica de ocultar un mensaje a plena vista, por así decirlo, se llama esteganografía, del griego stego (στέγω), que significa “cubrir”, y grapho (γράφω), que significa “escribir”. La esteganografía es un arte mucho más retorcido que la criptografía convencional, ya que, si bien es obvio que un texto cifrado oculta un mensaje secreto, por difícil que sea de descifrar, el objeto de la esteganografía es desviar la sospecha de que existe algún secreto.

En pocas palabras, cualquier cosa puede, y casi todo se ha usado históricamente, para ocultar secretos en escenarios que de otra manera son perfectamente públicos, ya sea poesía, música, dibujos botánicos o cartas estelares. De hecho, tan recientemente como en 1996, se descubrió un mensaje oculto en las tablas astrológicas de un notorio manuscrito oculto del siglo XVI. El travieso monje que ideó este esquema fue Johannes Trithemius, el mismo que predijo la suerte política de los judíos. Sorprendentemente, incluso llegó a escribir un libro entero sobre esteganografía que, apropiadamente, disfrazó para que pareciera un libro de hechizos para invocar espíritus. (Un truco bastante bueno, ¿no cree?)

La habilidad de mirar el mundo y ver lo que otros no pueden se toma generalmente como una marca de genialidad. Pero por cada Al-Kindi, Copérnico o Einstein, ha habido miles de personas que insisten en ver conexiones que simplemente no existen. A la astrología le gusta rondar el límite entre los dos, presentando interminables capas de patrones planetarios, desde perfectamente reales a positivamente paranoicos.

Volviendo a las conjunciones Júpiter-Saturno, ¿por qué se interpretaron tan a menudo como un código de los secretos de la historia? Con un cifrado tradicional, la clave correcta resulta en un mensaje perfectamente legible, mientras que la clave incorrecta devuelve un galimatías. Con la esteganografía, sin embargo, no se puede descartar nada. Cualquiera que sostenga que no hay correlación entre las conjunciones de los planetas y los eventos de la historia del mundo está en la poco envidiable posición de tener que probar una negativa. Los procedimientos matemáticos iniciados por al-Kindi, el padre original de la criptología, son impotentes aquí. Podemos, sin embargo, recurrir al hombre que con razón es llamado el padre de la criptología moderna: William Friedman, mejor conocido por romper las claves diplomáticas japonesas en el período previo a la Segunda Guerra Mundial.

An allegorical engraving, from 1941, illustrating William Shakespeare doffing his Un grabado alegórico, de 1941, que ilustra a William Shakespeare quitándose el “gorro de mantenimiento” en honor a Francis Bacon, quien algunos creen que fue el verdadero autor de las obras del Bardo. Colección Roger Viollet / Getty Images


Curiosamente, William Friedman, el preeminente rompe-códigos del siglo XX, comenzó su carrera criptológica cuando fue contratado, sin experiencia previa, para buscar mensajes ocultos en las obras de William Shakespeare. Específicamente, se le pidió que verificara la existencia de ciertas claves, para usar el término vagamente, supuestamente probando que las obras de Shakespeare fueron escritas por Francis Bacon, el ensayista, filósofo de la ciencia y antiguo canciller de Inglaterra. Los defensores de estos cifrados afirmaban que las letras individuales en las primeras ediciones de las obras de Shakespeare estaban marcadas de forma sutil. Con un ojo generoso y una mente sugerente, los verdaderos creyentes habían logrado combinar estas cartas en confesiones sorprendentemente elaboradas de que Shakespeare había sido una mera fachada para el genio de Bacon. Friedman pensó que todo esto era una locura.

Más tarde, durante su retiro, Friedman estaba decidido a resolver el asunto de una vez por todas. En esto, se unió a su esposa, Elizebeth, a la que había conocido por primera vez como escéptica en el grupo de cifrado original de Shakespeare. Al igual que William, Elizebeth se convertiría en una distinguida criptologa por derecho propio, liderando, por ejemplo, los esfuerzos del Departamento del Tesoro de los EE.UU. para descifrar los códigos de los contrabandistas y traficantes de ron durante la Prohibición.

Operando según los principios de la investigación científica imparcial, el equipo de criptología de marido y mujer publicó The Shakespearean Ciphers Examined (Las cifras de Shakespeare examinadas) en 1957, que demostraron, una por una, que ninguna de estas llamadas cifras podía resistir el escrutinio. Su trabajo es directamente relevante para la astrología porque abordan de frente la cuestión de cómo determinar si una señal, o patrón, o código secreto es real. (O si simplemente estás loco.)

En general, no hay una fórmula matemática o un algoritmo que pueda resolver un cifrado esteganográfico. Sin embargo, los Friedman estipularon dos condiciones generales que cualquier solución de este tipo debe satisfacer. Primero, cualquier procedimiento de descifrado que se proponga debe dar un resultado sensato cuando se aplica rigurosamente. El principal problema de los llamados cifrados baconianos era que sus “descubridores” insertaban constantemente letras aquí o se saltaban letras allí para hacer funcionar sus sistemas. Esta arbitrariedad debe ser tomada como un argumento en contra de que estos cifrados hayan sido utilizados en primer lugar. La teoría de la conjunción de la historia exhibe una cantidad similar de espacio de maniobra, ya que las conjunciones en sí mismas no necesitan coincidir con ninguna fecha histórica exactamente. En su lugar, es suficiente para que una conjunción simplemente prefigure, de alguna manera vaga, un evento o una época venidera. Así, la ardiente triplicidad que se dice que presagia el nacimiento de Jesús se permite que comience un cuarto de siglo antes. Y muchas otras conjunciones, no ligadas a los eventos mundiales, son simplemente dejadas de lado.

Sin embargo, para dar un contraejemplo, si les dijera que las primeras letras de los nueve párrafos anteriores, incluyendo este, deletrean ASTROLOGÍA (“Y,” Simplemente,” … “Aún”), no debería haber duda de que este mensaje fue puesto allí a propósito. El método se aplica rigurosamente, y la probabilidad de que estas nueve letras se produzcan de esta manera por casualidad es imposible.

La segunda condición general estipulada por los Friedman es que la solución debe ser única. Como demostraron en su libro, un método de desencriptación que dice que Bacon fue el verdadero autor de las obras de Shakespeare difícilmente puede ser válido si el mismo método puede ser usado para revelar que Theodore Roosevelt, Gertrude Stein, e incluso el mismo William Friedman estaban en la trama. El significado de cualquier solución se ve disminuido de acuerdo con lo fácil que es producir soluciones competitivas, si no contradictorias. Como dijo Friedman, “Así como sólo hay una solución válida para un problema científico o matemático, también hay una solución válida para un criptograma… …encontrar dos soluciones muy diferentes pero igualmente válidas sería un absurdo”.

Por lo tanto, lo que concluyamos sobre la teoría de la conjunción de la historia debería, propiamente, depender de cuán singularmente pensamos que se correlaciona con una secuencia de fechas históricas y no con ninguna otra. Esto, a su vez, sugiere un juego de patrones de coincidencia. Por ejemplo, mirando sólo a los últimos 200 años, podemos observar una correlación notablemente fuerte entre las nueve conjunciones más recientes de Júpiter-Saturno y los términos de los presidentes de los EE.UU. que o bien murieron en el cargo, o fueron asesinados, o sobrevivieron a accidentes cercanos a la muerte.

Jupiter-Saturn conjunctions appear to be harbingers of presidential deaths in office, assassinations, or near-death mishaps. New York Yankees' championships follow a similar pattern.

Las conjunciones Júpiter-Saturno parecen ser presagios de muertes presidenciales en el cargo, asesinatos o percances cercanos a la muerte. Los campeonatos de los Yankees de Nueva York siguen un patrón similar. Cortesía de Alexander Boxer

También podríamos, si lo deseamos, notar una intrigante conexión entre las conjunciones y el desarrollo de la exploración espacial: 1901 – Orville y Wilbur Wright experimentan con vuelos propulsados; 1921 – Robert Goddard experimenta con cohetería de combustible líquido; 1941 – Wernher von Braun comienza el desarrollo del cohete V-2; 1961 – Yuri Gagarin es el primer hombre en el espacio; 1981 – el primer lanzamiento del Columbia, el primer transbordador espacial; 2000 – la misión tripulada inicial llega a la Estación Espacial Internacional.

Y aún así, quizás el verdadero significado cósmico de la conjunción Júpiter-Saturno es asegurar que los Yankees de Nueva York lleguen a la Serie Mundial, como, de hecho, lo han hecho en cada año de conjunción desde que se ha jugado el partido: 1921, 1941, 1961, 1981 y 2000. (La primera Serie Mundial moderna se jugó en 1903.)

Entonces, ¿cuántos patrones puedes elegir? Lo que sea que preveas, prepárate para probarlo. La próxima conjunción Júpiter-Saturno está por llegar: El 21 de diciembre de 2020, la fecha exacta del solsticio de invierno.

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